Wetenschappers hebben in Petra – de wereldberoemde oude stad in Jordanië – een prachtige vondst gedaan.

De onderzoekers stuitten in de stad op twee marmeren beelden van de godin Aphrodite. “Ik doe al 45 jaar veldwerk in het Middne-Oosten en heb nog nooit zo’n belangrijke vondst gedaan,” stelt historicus Tom Parker, verbonden aan de North Carolina State University. “Ze (de beelden, red.) zijn het waard om in het Louvre of Metropolitan Museum of Art tentoongesteld te worden.”

Eén van de ontdekte beelden in Petra. Afbeelding: Tom Parker.

Eén van de ontdekte beelden in Petra. Afbeelding: Tom Parker.

Villa
Parker en collega’s ontdekten de beelden tijdens opgravingen die erop gericht waren om meer te weten te komen over de ‘gewone’ mensen (dat wil zeggen: mensen die niet tot de elite behoorden) die ooit in Petra woonden. Tijdens die opgravingen stuitten ze op de resten van wat in eerste instantie een heel gewone woning leek. Al snel bleek het echter een villa met zelfs een eigen badhuis te zijn. Naast de trap in de woning troffen de onderzoekers de beelden aan. “De beelden waren niet exact hetgeen waar we naar op zoek waren, maar de vondst kan ons wel veel vertellen over de populatie,” stelt Parker.

Aphrodite
De beelden zijn gemaakt van marmer en laten de godin Aphrodite zien. Ook Cupido is afgebeeld. De beelden zijn van schouders tot voeten redelijk intact, maar de hoofden zitten niet meer op de romp. Gelukkig zijn die hoofden wel teruggevonden, waardoor het mogelijk moet zijn om de beelden in ere te herstellen.

Romeinse invloeden
De beelden stammen waarschijnlijk uit de tweede eeuw na Christus en laten duidelijk een Romeinse stijl zien. Dat is goed te verklaren. In het jaar 106 werd Nabatea (het rijk waar Petra de hoofdstad van was) door de Romeinen geannexeerd. De beelden getuigen dan ook van de culturele impact die de annexatie van Nabatea had. “De Nabateeërs waren in meerdere opzichten echte genieën, deels omdat ze ervoor open stonden om elementen van andere culturen om hen heen over te nemen,” vertelt Parker. “Ze namen een deel van de Egyptische cultuur over toen ze daar buren van waren. En toen de Romeinen het overnamen, stonden ze open voor Romeinse invloeden.”

Meer vondsten
Naast de beelden ontdekten de onderzoekers tijdens de opgravingen ook tal van objecten die meer inzicht geven in het dagelijkse leven van de Nabateeërs en de wijze waarop zij omgingen met de doden. Zo werden er botten van dieren, aardewerk, een ijzeren zwaard en olielampen ontdekt. Ook zijn er menselijke resten ontdekt die met juwelen begraven waren.

Petra was misschien wel het best bewaarde geheim van het Midden-Oosten. Pas in de negentiende eeuw werd de stad – in een bergkom met veel grotten en spleten – door Europeanen ontdekt. En nog steeds spreekt de stad – waarvan nog zo’n 95 procent in de woestijn verborgen ligt – tot de verbeelding, zo blijkt uit de enorme stroom toeristen die elk jaar de stad binnengaat. Meer weten over de stad en de mensen die deze bouwden? Lees dan dit achtergrondartikel over ‘het wonder van de woestijn’ eens!