rsz_pterosaurus

Herinner je je de draakachtige wezens waarop ze in de film Avatar vlogen nog? Nou, onderzoek suggereert dat die draken min of meer echt bestaan hebben. Onderzoekers hebben een pterosaurus ontdekt die er veel van wegheeft en deze ook naar de Avatar-draken vernoemd.

De wetenschappers deden hun ontdekking in het noordoosten van China waar in het verleden al heel wat pterosaurussen – vliegende reptielen – zijn ontdekt. De pterosaurus waar de onderzoekers dit keer op stuitten is helemaal nieuw voor de wetenschap: er is geen enkele bestaande soort of geslacht waar deze onder kan worden geschaard.

Uiterlijk
Het vliegende reptiel leefde aan het begin van het Krijt (een tijdperk dat duurde van ongeveer 165 tot 66 miljoen jaar geleden) en had een hele lange, platte schedel. Aan de onderkant van de bek bevond zich een scherpe kam. De pterosaurus had ook een keelzak waarin hij zijn prooien – waarschijnlijk voornamelijk vis – kon verzamelen. De onderzoekers vermoeden dat de pterosaurus op vissen joeg door laag over het water te vliegen en zo af en toe zijn snavel te openen en de onderkaak in het water te laten zakken. Het vliegende reptiel beschikte over een keelzak waarin hij mogelijk zijn prooi – vissen – kon verzamelen. Een andere mogelijkheid is dat deze keelzak het vliegende reptiel in staat stelde om zich te ontdoen van het water dat hij tijdens het jagen binnen kreeg.

Ikran
Het nieuwe vliegende reptiel lijkt in veel opzichten op de draken die we kennen uit de film Avatar. Reden voor de onderzoekers om het beest naar deze draken – ikran genaamd – te vernoemen. Het vliegende reptiel heeft de naam Ikrandraco avatar gekregen.

Pterosaurussen zijn geen dinosaurussen, maar vliegende reptielen. Ze waren in de tijd van de dino’s heer en meester over het luchtruim. Er zijn al tientallen soorten pterosaurussen ontdekt, waaronder een soort met een spanwijdte van meer dan tien meter. De vliegende reptielen stierven aan het einde van het Krijt – tegelijkertijd met de dinosaurussen – uit.