Nieuw onderzoek wijst erop dat de verwondingen die zijn aangetroffen bij ichthyosauriërs – oude zeereptielen die lijken op de dolfijn – het resultaat zijn van de duikersziekte. De reptielen bleven te lang op grote diepte hangen.

Ichthyosauriërs leefden zo’n 245 miljoen jaar geleden. Qua uiterlijk doen ze sterk denken aan de dolfijn. Er zijn flink wat fossiele resten van de ichthyosauriërs teruggevonden en één ding valt daarbij op. De reptielen hadden veel botlaesies. Lang werd gedacht dat deze ontstonden doordat de ichthyosauriërs zich te snel weer naar het wateroppervlak begaven.

Een nieuw onderzoek trekt dat nu in twijfel, zo meldt het blad Naturwissenschaften: Science of Nature. De botlaesies lijken namelijk sterk op de botlaesies die duikers ontwikkelen wanneer de druk in hun lichaam sterk verandert. De ichthyosauriërs doken waarschijnlijk heel diep en bleven ook lang op die diepte hangen. Daardoor loste er meer stikstof in hun lichamen op en ontstonden de botlaesies. “Het was niet het resultaat van plotselinge en snelle opkomen,” benadrukt onderzoeker John Hayman.

De botlaesies zat de ichthyosauriërs als soort niet in de weg. Pas op latere leeftijd kregen ze gezondheidsproblemen, maar dan hadden ze al voor nageslacht gezorgd. “De laesies op zichzelf konden het dier niet doden en tastten ook zijn vaardigheden om te jagen en te paren niet aan.”