De meeste vleermuissoorten migreren óf houden een winterslaap, maar deze vleermuis doet het gewoon allebei. Bijzonder!

De grijze vleermuis (Lasiurus cinereus) brengt de zomer door in het noordelijke deel van Noord-Amerika. Maar als de winter nadert, begint hij aan een soms wel honderden kilometers lange reis die in het warmere Californië ten einde komt. Het klinkt niet heel bijzonder: heel wat soorten verruilen aan het eind van de zomer hun leefgebied voor een plek die aangename temperaturen kent. En toch is L. cinereus wel bijzonder. Want zodra de vleermuis in Californië aankomt, gaat hij…in winterslaap.

Allebei
De meeste vleermuissoorten migreren of houden een winterslaap. Maar L. cinereus doet het dus allebei. “Men neemt over het algemeen aan dat soorten die migreren dat doen om voedsel tot zich te kunnen blijven nemen en gedurende de winter actief te kunnen blijven,” vertelt onderzoeker Ted Weller. “Maar onze resultaten verrasten zelfs ons eigen onderzoeksteam doordat ze laten zien dat de grijze vleermuis het grootste deel van de winter in winterslaap doorbrengt.”

Zendertjes
Weller en collega’s trekken die conclusie nadat ze vleermuizen uitrustten met een zendertje en een apparaatje dat onder meer hun lichaamstemperatuur en activiteit monitorde. “Hoewel deze technologieën al een tijdje bestaan, zijn ze nog maar sinds kort klein genoeg om aan dieren van deze omvang te worden bevestigd,” vertelt Weller. De gegevens die de onderzoekers zo verzamelden, waren veelzeggend. Een verlaagde lichaamstemperatuur en inactiviteit wees erop dat de vleermuizen in torpor (een soort winterslaap) gingen. En dat was niet zomaar een dutje. Zo was er bijvoorbeeld één vleermuis die – afgaand op de metingen van het apparaatje dat hij bij zich droeg – van november 2014 tot april 2015 in torpor was.

Grote vraag is natuurlijk: waarom? Waarom zou een soort die in staat is om te migreren ook in een winterslaap gaan? Mogelijk heeft het iets te maken met de slaapplek van de vleermuizen. “Grijze vleermuizen slapen buiten in bomen, in plaats van in grotten,” vertelt Weller. “Het is mogelijk dat grijze vleermuizen geëvolueerd zijn tot winterslapers, maar dood zouden vriezen als ze dat zouden doen in hun noordelijker gelegen zomerverblijf.”