Op de zon zijn regelmatig zonnevlekken te zien. De gouden regel in de astronomie is: des te meer zonnevlekken, des te actiever de zon. Toch lijkt hier een einde aan te komen. Wetenschappers voorspellen dat het oppervlak van de zon in 2016 vrijwel volledig zonnevlekvrij is. De decennia daarna blijven de vlekken mogelijk ook weg.

Om een zonnevlek te creëren is een sterk magnetisch veld nodig. Wetenschappers Matthew Penn en William Livingston van het Nationale Zonneobservatorium van Tucson beweren dat een gemiddelde zonnevlek een magnetisch veld heeft van 2700 gauss (magnetische fluxdichtheid). In vergelijking: de gemiddelde kracht van het magnetische veld van de aarde is minder dan één gauss. De afgelopen jaren daalde de gemiddelde waarde van 2700 naar 2200 gauss. Volgens Livingstone en Penn is een minimale waarde van 1500 gauss nodig om zonnevlekken te produceren.

Van 1645 tot 1715 waren er ook nauwelijks zonnevlekken zichtbaar op het oppervlak van de zon. Wetenschappers denken dat dit kwam door een langdurig zonneminimum met een zwak magnetisch veld. Als de lage gemiddelde gauss-waarde een teken is dat er weer een zonneminimum nadert, dan heeft dit niet alleen gevolgen voor de zon, maar ook voor de aarde en de rest van het zonnestelsel.

Zo is het mogelijk dat de temperatuur op aarde wereldwijd daalt en dat we in een kleine ijstijd belanden. “Dit zijn zeer interessante observaties”, zegt zonnefysicus Scott McIntosh van het National Center for Atmospheric Research in Colorado (VS). “De onderzoekers zijn nauwkeurig te werk gegaan en de verwachtingen lijken te kloppen.”