Waterstof kan wel eens de nieuwe olie worden. In tegenstelling tot de fossiele brandstoffen is het duurzaam en onuitputtelijk. Zeker als de mens het straks goedkoop kan maken. Onder andere Chinese wetenschappers werken daar hard aan: zij presenteren het kunstmatige blad.

Autofabrikanten hebben verschillende auto’s ontwikkeld die op waterstof rijden. Het is een mooi alternatief nu de fossiele brandstoffen langzaam maar zeker opraken. Maar de productie van waterstof is ook niet goedkoop. Vandaar dat wetenschappers al lang zoeken naar een mogelijkheid om sneller en goedkoper waterstof te produceren. Moeder natuur kan daarbij helpen, want daar gebeurt het voortdurend. In bladeren bijvoorbeeld. De grote uitdaging is nu om dergelijke blaadjes kunstmatig te fabriceren en in dienst te stellen van de mens.

Chinese onderzoekers hebben dat toekomstbeeld een stukje dichterbij gebracht. Ze infiltreerden de bladeren van een Chinese plant met titaandioxide. Deze stof wordt reeds gebruikt bij het produceren van waterstof. Al snel bleek dat de structuur met daarin titaandioxide de functie van een natuurlijk bloemblad nadeed. Om de activiteit van het kunstmatige blad te vergroten, voegden de onderzoekers zeer kleine deeltjes platinum toe. Deze zorgden dat het kunstmatige blad tien keer zo actief werd.

“Dit concept voorziet ons van een nieuwe visie op het design van kunstmatige systemen waarin fotosynthese plaatsvindt,” meent onderzoeker Tongxiang Fan. Natuurlijk is er nog veel meer onderzoek nodig, maar vooralsnog blijft waterstof een mooi en haalbaar alternatief voor minder duurzame energiebronnen.