ASTRONOMIE  De vijfde subdwerg is ontdekt in ons melkwegstelsel. Een subdwerg is een ster die tussen een bruine dwerg en een kleine ster zit. Kortom: het is een mini-ster. Wetenschappers denken dat subdwergen de ideale kandidaten zijn om exoplaneten – en dus misschien wel leven – te huisvesten.

Het object bevindt zich in ons melkwegstelsel en draagt de naam ULAS1350. De subdwerg is enkele honderdduizenden tot miljoenen jaren oud en is tien keer lichter dan de zon. Het object is ontdekt door de Gran Telescopio CANARIAS van het Del Roque de Los Muchachos observatorium op Las Palmas.

Wetenschappers gebruiken de subdwergen in de zoektocht naar exoplaneten. Subdwergen gaan namelijk lang mee, zijn klein en hebben een lage massa. “Daarnaast leren deze objecten ons iets over de vorming van het melkwegstelsel”, vertelt onderzoeker Nicolas Lodieu.

Subdwerg ULAS1350 bevindt zich op een afstand van 300 tot 550 lichtjaren van de zon vandaan: honderden lichtjaren verder dan de vier andere subdwergen. Een prestatie, want het object is lichtzwak en heeft een oppervlaktetemperatur van ‘slechts’ 1.000 tot 2.000 graden Celsius. Even ter vergelijking: de oppervlaktetemperatuur van de zon is 5.000 graden Celsius.

Het is best vreemd dat exotische sterren als ULAS1350 voorkomen in de buurt van de zon. Wetenschappers zijn van mening dat dit soort objecten erg zeldzaam zijn. Nu er vijf gevonden zijn, lijkt de kans groot dat er in de toekomst meer subdwergen worden opgespoord.