Het is voor het eerst dat een vrouw tijdens een commerciële vlucht de ruimte bereikt.

Virgin Galactics SpaceShipTwo heeft afgelopen weekend opnieuw een historische vlucht gemaakt. Het commerciële ruimteschip vloog met drie bemanningsleden naar een hoogte van zo’n 89,9 kilometer. Het betekent – onder meer volgens de maatstaven van NASA – dat SpaceShipTwo voor de tweede keer in de ruimte is geweest. En het maakt de drie bemanningsleden aan boord van het ruimteschip in één klap tot astronauten. Extra bijzonder is de aanwezigheid van bemanningslid Beth Moses: zij gaat de boeken in als de eerste vrouw die aan boord van een commercieel ruimtevaartuig de ruimte heeft bereikt.

Ruimte of toch niet?
Waar begint de ruimte? Daar is niet echt een eenduidig antwoord op te geven. Sommigen – waaronder NASA – stellen dat de grens op zo’n 80 kilometer boven het aardoppervlak ligt. Anderen houden het op 100 kilometer. Niet iedereen zal de vlucht van SpaceShipTwo dus als een ruimtevlucht bestempelen.

SpaceShipTwo werd vanuit de Mojavewoestijn in Californië ‘gelanceerd’. Moederschip WhiteKnightTwo bracht het ruimtevaartuig naar een hoogte van meer dan 13 kilometer, waarna SpaceShipTwo zich losmaakte en op eigen kracht naar een hoogte van 89,9 kilometer steeg. Om kort daarna weer terug te keren naar de aarde.


De bijzondere vlucht volgt kort op een historische vlucht in december. Toen vloog SpaceShipTwo naar een hoogte van 82 kilometer. Aan boord bevonden zich twee testpiloten. Die vlucht ging – er even van uitgaande dat de ruimte op een hoogte van 80 kilometer begint – de boeken in als de allereerste bemande commerciële ruimtevlucht. Tijdens de vlucht werd een topsnelheid van bijna drie keer de snelheid van het geluid bereikt. Met de vlucht van afgelopen weekend ging Virgin Galactic net weer wat verder. SpaceShipTwo ging hoger, sneller en herbergde nu naast twee piloten ook een passagier (Beth Moses). En het is de opmaat naar meer. Op korte termijn hoopt Virgin Galactic vergelijkbare vluchten namelijk aan betalende passagiers te kunnen slijten.