De intensieve visserij op de Noordzee heeft een grote invloed op de evolutie van vissen. Vissen blijven namelijk kleiner, groeien langzamer en worden eerder geslachtsrijp. Dit beweert Fabian Mollet, onderzoeker bij IMARES, een onderdeel van de Wageningen Universiteit.

“De vissterfte door de efficiënte visserij is enorm,” vertelt Mollet. “Om als vis de eerste vijf jaar te overleven moet je mazzel hebben: de kans hierop is slechts een procent of acht.”

Mollet gebruikte complexe modellen om de visserij na te bootsen en de effecten op tong- en scholpopulaties in kaart te brengen. Het is voor een vis nadelig om groot te zijn, dan wordt hij namelijk snel gevangen. Mollet: “Intensieve visserij leidt tot kleinere individuen die eerder geslachtsrijp zijn.”

De vissen steken zoveel energie in het produceren van voldoende eitjes, dat ze zelf minder snel groeien. Volgens Mollet verlopen deze genetische veranderingen zeer snel. Ze kunnen binnen enkele decennia voltrekken.

Op dit moment is het een verlies-verlies-situatie, omdat op deze manier steeds meer grote vissen verdwijnen. Toch is het mogelijk om de gestuurde evolutie om te keren. “Vissers moeten dan de grote vissen sparen en zich meer op vis van gemiddelde grootte richten”, zegt Mollet. “Het sparen van grote vissen zorgt weliswaar voor een kleinere vangst op korte termijn, maar anders is de opbrengst in de toekomst ook minder door negatieve evolutionaire effecten.”