Lang werd gedacht dat vogels – zoals de gierzwaluw – de snelste vliegende dieren waren. Maar we zaten ernaast!

Dat blijkt uit onderzoek van het Max Planck Gesellschaft. De onderzoekers hebben ontdekt dat de vleermuis Tadarida brasiliensis in de lucht snelheden van wel 160 kilometer per uur kan behalen. En daarmee is deze véél sneller dan bijvoorbeeld de gierzwaluw die met een topsnelheid van 110 kilometer per uur (tijdens horizontale vlucht) als de snelst vliegende dieren ter wereld worden beschouwd.

Opmerkelijk
Dat juist een vleermuis de gierzwaluw van de troon stoot, is opmerkelijk. Vleermuizen worden – omdat de structuur van hun vleugels voor veel luchtweerstand zorgt – als trage vliegers beschouwd. “In eerste instantie konden we onze gegevens niet geloven, maar ze klopten echt: soms vlogen de vrouwelijke vleermuizen – die tussen de 11 en 12 gram wegen – met snelheden van meer dan 160 kilometer per uur: een nieuw record tijdens een horizontale vlucht,” vertelt onderzoeker Kamran Safi.

Lange vleugels
Waarschijnlijk kunnen de vleermuizen hun hoge snelheden behalen dankzij hun relatief lange vleugels (de meeste vleermuissoorten hebben kortere vleugels dan T. brasiliensis). Ook is hun lichaam bijzonder aerodynamisch, zo schrijven de onderzoekers.

De wetenschappers voorzagen een aantal vleermuizen van een radiotransmitter die slechts een halve gram woog. Deze radiotransmitter gaf regelmatig een piepje dat geregistreerd werd door een ontvanger op een klein vliegtuigje. “Het was niet gemakkelijk voor de piloot om de snelvliegende dieren te volgen,” stelt onderzoeker Dina Dechmann. De onderzoekers bogen zich verder over gegevens van weerstations in de buurt en sluiten uit dat bijvoorbeeld de wind een belangrijke rol speelde in het behalen van deze uitzonderlijk grote snelheden.