koi-94

Op 1 april 2026 gaat er iets bijzonder gebeuren (en nee, dat is geen grap!). In een zonnestelsel hier ver vandaan vindt dan een zeldzame planeet-planeet-eclips plaats, iets waarvan de mensheid nog maar één keertje eerder bewijs heeft gevonden.

Anderhalf jaar geleden bewoog Venus – vanaf de aarde gezien – voor de zon langs. Weet u het nog? Het leverde prachtige plaatjes op van een zwarte stip tegen een vurige zon. Het was een vrij uniek gebeuren: pas in 2117 vindt er weer zo’n Venusovergang plaats. Nog unieker is het wanneer twee planeten voor hun ster langsbewegen en elkaar daarbij overlappen. Een gebeurtenis die ook wel wordt aangeduid als PPE (planeet-planeet eclips).

2026
Nog maar één keer eerder hebben onderzoekers zo’n planeet-planeet eclips in een ander zonnestelsel waargenomen. Dat gebeurde in 2012. Onderzoekers doken in door ruimtetelescoop Kepler verzamelde gegevens en ontdekten dat in 2010 in het stelsel van ster KOI-94 een dergelijke eclips had plaatsgevonden. In een nieuw paper duiken ze wat dieper in de gebeurtenis en stellen ze direct vast wanneer deze planeet-planeet eclips zich exact herhalen gaat: waarschijnlijk op 1 april 2026.

De planeet-planeet eclips van 2010 (ontdekt in 2012). Afbeelding: Kento Masuda.

De planeet-planeet eclips van 2010 (ontdekt in 2012). Afbeelding: Kento Masuda.

Vier planeten
Rond de ster KOI-94 bevinden zich vier planeten: KOI-94b, KOI-94c, KOI-94d en KOI-94e. Deze planeten doen er respectievelijk 3.7, 10, 22 en 54 dagen over om een rondje rond de ster te voltooien. De twee buitenste planeten KOI-94d en KOI-94e zullen begin april 2026 samen voor de ster langsbewegen en elkaar daarbij tijdelijk overlappen.

Al met al genoeg reden om dit zonnestelsel in aanloop naar die bijzondere gebeurtenis goed te bestuderen. En zelfs als later zou blijken dat de berekeningen van de onderzoekers niet helemaal kloppen en de twee planeten elkaar niet overlappen, is dat interessant. Het zou namelijk kunnen betekenen dat zich in het zonnestelsel een nog niet ontdekte planeet ophoudt die aan de andere planeten trekt.