Huilt u tijdens het snijden van een ui? Dat is logisch, ieder mens reageert op de weefselbeschadigende en irriterende chemicaliën die vrijkomen bij het snijden van een ui. De sensoren in ons lichaam die ons laten huilen bestaan zelfs al vijfhonderd miljoen jaar. Dit blijkt uit een nieuwe studie.

Uien, wasabi, traangas en sigarettenrook bevatten irriterende chemicaliën. Een proteïne in ons lichaam waarschuwt het zenuwstelsel wanneer wij deze chemicaliën ruiken, proeven of voelen. Het resultaat is pijn, waardoor mensen huilen tijdens het snijden van een ui.

In een nieuw onderzoek hebben wetenschappers de proteïne TRPA1 gevonden. TRPA1 is verantwoordelijk voor het opsporen van chemicaliën en het waarschuwen van het zenuwstelsel. De proteïne is gevonden in vliegen en heeft bij deze dieren precies hetzelfde doel als bij de mens. Het team van wetenschappers denkt dat de proteïne vijfhonderd miljoen jaar geleden aanwezig was in de gezamenlijke voorouder van alle dieren op aarde.

Tijdens het Cambrium – die duurde van 543 miljoen tot 490 miljoen jaar geleden – leefden er vreemde dieren op aarde, zoals stekelhuidigen, ringwormen en sponsachtige organismen. Met dank aan bio-informatische methoden konden wetenschapper Paul Garrity en zijn collega’s TRPA1 terug in de tijd reconstrueren.

“We ontdekten een aftakking die minimaal 500 miljoen jaar oud is”, vertelt Garrity. “Sinds het ontstaan van deze nieuwe tak – de TRPA1-tak – bevatten de meeste dieren (inclusief mensen) het oude systeem dat reageert op prikkelende chemicaliën.”