Biologen hebben voor het eerst het vrouwelijke geslachtshormoon progesteron in een plant aangetroffen. De vondst is bijzonder, omdat wetenschappers er vanuit gingen dat progesteron enkel in zoogdieren voorkwam. Het hormoon bereidt de baarmoeder voor op zwangerschap en zorgt ervoor dat die zwangerschap ook gehandhaafd wordt.

Waar progesteron in planten precies goed voor is, is onduidelijk. De onderzoekers troffen het vrouwelijke hormoon in de okkernoot – ook wel gewone walnoot genoemd – aan. In de boterbloem vonden ze bovendien vijf nieuwe steroïden die met progesteron samenhangen.

“De biologische rol van progesteron in zoogdieren is uitgebreid bestudeerd,” vertelt onderzoeker Guido F. Pauli. “De reden voor de aanwezigheid ervan in planten is minder duidelijk.” De onderzoekers vermoeden dat het hormoon een oude bioregulator is die miljarden jaren geleden, nog voor het bestaan van de moderne planten en dieren, evolueerde.

De ontdekking kan de kijk op evolutie en de rol die progesteron daarin speelt wel eens veranderen. Het hormoon wordt als noodzakelijk gezien, omdat het ervoor zorgt dat het lichaam de embryo niet afstoot.