Wat als de geschiedenis zich zou herhalen en de Laki-vulkaan in IJsland uitbarst? Wetenschappers zochten het uit.

Tussen juni 1783 en februari 1784 barstte de Laki-vulkaan in IJsland uit. Naar schatting belandden er miljoenen kilo’s zwaveldioxide in de lucht. Ietsje meer zwaveldioxide dan wij mensen in een jaar tijd uitstoten.

Slachtoffers
In IJsland kwamen ongeveer 10.000 mensen om. In Engeland kostten de stofdeeltjes aan 23.000 mensen het leven en ook in Zweden, Italië en Nederland ondervonden mensen hinder van de eruptie.

Beelden

Bekijk hier satellietbeelden van de IJslandse eruptie in 2010.

Simulatie
Wetenschappers vroegen zich af welke gevolgen zo’n eruptie vandaag de dag zou hebben. Ze zochten het uit. Uit hun modellen blijkt dat het aantal aerosolen boven Europa in de eerste drie maanden met 120 procent zou toenemen. In de jaren daarna steken de problemen pas echt de kop op: de vulkanische deeltjes vervuilen de lucht en leiden tot hartziekten en ademhalingsproblemen. Het aantal mensen dat hierdoor komt te overlijden, wordt geschat op 142.000.

Relevant
Hoe relevant is zo’n simulatie? Heel relevant, zo stellen de onderzoekers. De afgelopen 1150 jaar is IJsland vier keer door een vergelijkbare eruptie getroffen. Dergelijke vulkaanuitbarstingen komen dus relatief vaak voor.

Behalve de gezondheidsproblemen zouden mensen ook te maken krijgen met voedseltekorten. Vulkaanuitbarstingen van deze omvang leggen namelijk het luchtverkeer en een deel van de scheepvaart lam, waardoor de import van voedsel wordt bemoeilijkt.