Amelia Earhart vloog in 1932 als eerste vrouw solo over de Atlantische Oceaan. Vijf jaar later verdween ze tijdens een vlucht rond de evenaar. Wat is er met Earhart gebeurd? Wetenschappers denken dat ze terecht is gekomen op het onbewoonbare eilandje Nikumaroro in de Grote Oceaan.

Op Nikumaroro – 300 mijl van de eindbestemming Howlandeiland – zijn mogelijke resten gevonden van Earhart, zoals een mes en fragmenten van een gebroken glazen pot. “Misschien bevatten deze objecten wel DNA van Earhart”, vertelt Ric Gillespie van The International Group for Historic Aircraft Recovery.

Gillespie en zijn team onderzoeken het kleine eilandje tussen Hawaï en het vasteland van de Verenigde Staten voor meer aanwijzingen. Misschien vindt het team wel de Electra, het vliegtuig waarin Earhart en navigator Fred Noonan vlogen.

Verdwaald
Earhart en Noonan zijn mogelijk neergestort of vroegtijdig geland, omdat ze Howlandeiland niet konden vinden. Earhart en Noonan hadden weinig praktijkervaring met het gebruik van radionavigatie. De frequenties die Earhart gebruikte waren niet zo geschikt voor het bepalen van de juiste richting, en de ontvangst van de berichten die ze verzond was erg slecht. Na zes uur vruchteloze pogingen om een tweezijdige radioverbinding op te zetten, verloor het vliegtuig de Itasca alle radiocontact met Earhart en Noonan. Een gezamenlijke zoektocht door marine en kustwacht leverde geen spoor van de vliegeniers of hun toestel op.

Uit recent onderzoek blijkt dat Earhart na het passeren van de Nukumanu-eilanden van haar koers is afgeweken, en zonder het te beseffen naar een punt op 100 mijl ten noordnoordwesten van Howlandeiland vloog.

Geëxecuteerd door Japanners?
Er is nog een andere alternatieve theorie, namelijk dat Earhart en Noonan zijn geland op een eiland van de Mariana Eilanden. Daar zouden ze gevangen genomen zijn door de Japanners en op verdenking van spionage zijn geëxecuteerd.

Neergestort
Een derde theorie is simpel: het duo kon de weg niet meer vinden en stortte door brandstoftekort neer in de Grote Oceaan.