De zonnestorm die op dit moment onderweg is naar de aarde bewijst dat er behoefte is aan een waarschuwingssysteem voor astronauten. Zo krijgen astronauten en piloten die boven de polen vliegen genoeg tijd om voorzorgsmaatregelen te nemen.

Amerikaanse en Zuid-Koreaanse wetenschappers melden dat zij een waarschuwingssysteem hebben ontwikkeld om drie uur voor aankomst van een zonnestorm een waarschuwingssignaal af te geven. Zij publiceerden het artikel in Space Weather: The International Journal of Research and Applications, een uitgave van de Amerikaanse Geofysische Unie.

Trage deeltjes
“De eerste deeltjes arriveren tien minuten nadat de zonnevlam is ontstaan”, vertelt professor John Bieber van de universiteit van Delaware. Door deze snelle deeltjes te analyseren, kunnen wetenschappers een voorspelling doen over de langzamere deeltjes. Deze langzame deeltjes komen één tot twee dagen later, maar zijn wel veel gevaarlijker. “Dit komt omdat er veel meer langzame deeltjes dan snelle deeltjes zijn,” vertelt Bieber. “Daar ligt het gevaar.”

Neutronenmonitoren
De afgelopen jaren zijn er al veel instrumenten op de zuidpool geïnstalleerd om elektrisch geladen deeltjes van de zon in de gaten te houden. Dit zijn zogenoemde neutronenmonitoren. Wetenschappers hebben gegevens van twee van zulke neutronenmonitoren geanalyseerd om te kijken of zij de aankomst van zonnestormen konden voorspellen. Vervolgens werden de voorspellingen van twaalf zonnestormen vergeleken met satellietobservaties. Het resultaat: de wetenschappers kunnen tot 166 minuten van tevoren astronauten waarschuwen. Zo hebben astronauten genoeg tijd om een ruimtewandeling af te breken en naar een veilig gebied in ruimtestation of ruimtecapsule te gaan.

Toekomst
Dit soort systemen worden de komende decennia steeds belangrijker. Op dit moment reizen astronauten niet verder dan het internationale ruimtestation. Daar worden zij deels beschermd door het aardmagnetisch veld van de aarde. Wanneer astronauten besluiten om naar een asteroïde of naar Mars te reizen, dan zijn zonnestormen in staat om hen te doden. Of zij moeten goed beschermd en op tijd gewaarschuwd worden.