Al velen hebben zich er het hoofd over gebroken, maar een Amerikaanse historicus denkt het nu echt tot in de kleinste details te weten…

Voor degenen die niet zo thuis zijn in de Franse geschiedenis en ook de vele films die over de ‘Man met het ijzeren masker’ zijn gemaakt, even een korte heads-up. De ‘Man met het ijzeren masker’ werd in de zeventiende eeuw, toen Lodewijk de Veertiende regeerde, gevangen genomen en zat over een periode van meer dan dertig jaar in verschillende Franse gevangenissen. Er werd grote moeite gedaan om de identiteit van deze gevangene geheim te houden en daarom droeg de gevangene een masker. Geen wonder dat er door de eeuwen heen de wildste verhalen over deze persoon zijn verzonnen. Sommigen stelden bijvoorbeeld dat het de tweelingbroer van Lodewijk de Veertiende was. Die legende is door een flink aantal historici reeds naar het rijk der fabelen verwezen, maar wie ging er dan wel achter het masker schuil?

Dauger
De meeste historici zijn het er wel over eens dat de persoon achter het masker Eustache Dauger heette. Bovendien heeft onderzoek aangetoond dat het masker dat Dauger droeg niet van ijzer, maar van fluweel was. Ook wordt ondertussen algemeen aangenomen dat de gevangene het masker niet al de tijd droeg.

Bediende
“Ze (de historici, red.) zijn er ook vrij zeker van dat hij (Dauger, red.) een bediende was,” vertelt onderzoeker Paul Sonnino, verbonden aan de universiteit van Californië (Santa Barbara). “Wat de historici maar niet konden uitvogelen, is wiens bediende hij was en waarom hij meer dan dertig jaar zo streng werd bewaakt.” Sonnino denkt dat nu – na drie decennia onderzoek te hebben gedaan – wel te weten. En hij doet zijn bevindingen in het boek ‘The Search for the Man in the Iron Mask: A Historical Detective Story‘ uit de doeken.

Dauger was de bediende van de penningmeester van een schatrijke kardinaal die niet helemaal eerlijk aan zijn geld was gekomen

Kardinaal
Volgens Sonnino was Dauger de bediende van de penningmeester van de kardinaal Mazarin. Deze kardinaal was tijdens de kinderjaren van Lodewijk de Veertiende de premier van Frankrijk geweest, had een enorm fortuin weten te vergaren en een deel ervan zelfs aan de koning geschonken. Het onderzoek van Sonnino suggereert dat Mazarin niet helemaal eerlijk aan zijn fortuin was gekomen. Een deel ervan had hij afgetroggeld van de vorige koning en koningin van Engeland. Jaren later probeerde Lodewijk de Veertiende de zoon van die koning en koningin zover te krijgen dat deze met hem ten strijde trok. En op dat moment wordt Dauger gearresteerd. “Hij moet zijn mond op het verkeerde moment voorbij hebben gepraat,” stelt Sonnino. “Hij (Dauger, red.) kreeg toen hij gearresteerd werd te horen dat hij onmiddellijk gedood zou worden als hij zijn identiteit aan iemand zou onthullen.”

Het is opmerkelijk dat de identiteit van deze mysterieuze verschijning zolang raadselachtig is gebleven. Toch verbaast dat Sonnino niet direct. Hij wijst erop dat historici altijd op zoek zijn naar een logisch verhaal. “Maar het leven is niet logisch. Mensen zijn veel gecompliceerder dan dat.”