Het ziet er misschien wat angstaanjagend uit, maar een gorilla die zijn tanden bloot grijnst bedoelt het echt niet slecht, zo blijkt.

Net als wij mensen hebben ook bepaalde primaten gezichtsuitdrukkingen. Neem bijvoorbeeld de gorilla. Het dier kan onder meer grijnzen. Soms met zijn tanden bloot. Soms bedekt zijn lip zijn tanden. Wat betekent dat toch? Wetenschappers beten zich in dat vraagstuk vast.

Gorilla
Ze bestudeerden de westelijke laaglandgorilla. Dit dier grijnst met zijn tanden bloot of zonder dat zijn tanden te zien zijn.

WIST U DAT…

…wilde berggorilla’s onlangs een tentenkamp bezochten? Dat leverde deze prachtige beelden op.

Observeren
De onderzoekers keken wanneer de gorilla’s de grijns gebruikten en hoopten zo te achterhalen wat deze precies betekende. Ze ontdekten dat de grijns (met de tanden bloot) vaker voorkwam wanneer de gorilla’s op een hele intense manier met elkaar speelden. Ook duurden deze speelpartijen langer wanneer de gorilla zo af en toe zijn tanden bloot grijnsde dan wanneer hij grijnsde zonder zijn tanden te laten zien. Beide soorten grijnzen zorgden ervoor dat zowel de ontvanger als de zender ervan na het spel meer affiniteit naar elkaar toe vertoonden.

Maar wat betekende het nu? De onderzoekers durven daar op basis van hun observaties wel conclusies over te trekken, zo is in het blad American Journal of Primatology te lezen. De grijns waarbij de tanden te zien zijn zou ervoor zorgen dat het spel goed verloopt en ook langer doorgaat. En wel doordat de gorilla met een grijns aan de ander laat weten dat het enkel maar een spelletje is en dat hij dus niet bang hoeft te zijn.