Vele jaren dachten wetenschappers dat het niet kon, maar nu blijkt water toch op olie te kunnen drijven.

De oude Griekse filosoof Aristoteles deed rond 350 voor Christus al een poging om het verschijnsel ‘drijven’ uit te leggen. En wetenschappers na hem stelden vast dat minder dichte vloeistoffen op dichtere vloeistoffen kunnen drijven. Zo zou ruwe olie, met een dichtheid van ongeveer 26 kilo per kubieke voet op zeewater, met een dichtheid van 29 kilo per kubieke voet, kunnen drijven. In het tijdschrift Langmuir tonen wetenschappers aan dat deze duizenden jaren oude conventionele wijsheid in bepaalde gevallen incorrect is.

De onderzoekers testten hun bewering in een lab en door middel van computermodellen. Zij kwamen er achter dat het drijven van waterdruppels aan het oppervlak van een druppel olie, afhangt van de grootte van de druppel en het type olie. Commerciële plantaardige olie zou genoeg oppervlaktespanning hebben om een druppel water te ondersteunen, terwijl pure minerale olie dat niet heeft. De oppervlaktespanning is het natuurkundig verschijnsel dat het oppervlak van een vloeistof aan een vloeistof-gasovergang zich gedraagt als een veerkrachtige laag. Insecten maken hier gebruik van door op het water te lopen. Ook kwamen de wetenschappers er achter dat plantaardige olie geen druppels groter dan één honderdste van een kubieke inch (1 kubieke inch is 16,38 kubieke centimeter) kan ondersteunen.

Het team denkt dat deze nieuwe kennis kan helpen in het opruimen van olievlekken. Olie-etende bacteriën zouden zich makkelijker in olie mengen als zij worden toegediend in kleine druppels. Het onderzoek van de wetenschappers kan leiden tot een nieuw en geavanceerd mechanisme in de biologische afbraak van ongewenste oliën.