De temperatuur van het wateroppervlak voor de kust van het Antarctisch Schiereiland is op dit moment lager dan 12.000 jaar geleden. Dit beweren wetenschappers in het toonaangevende Nature. Zij onderzochten biologisch materiaal in sedimenten. Daaruit blijkt dat de watertemperatuur de afgelopen 12.000 jaar zo’n drie tot vier graden Celsius is gedaald.

De afkoeling is waarschijnlijk veroorzaakt door wijzigingen in de baan van de aarde, bijvoorbeeld doordat de afstand tussen de aarde en de zon iets groter is geworden. De laatste decennia steeg de temperatuur van het water, wat waarschijnlijk werd veroorzaakt door het broeikaseffect. De temperatuurstijging van het water is vergelijkbaar met die op het Antarctisch Schiereiland en bedraagt circa 3,4 graden Celsius per eeuw.

Opvallend is dat het schiereiland de afgelopen 2.000 jaar sterk werd beïnvloed door El Niño en La Niña. Door deze tropische weerpatronen schommelde de temperaturen tussen de twee en vier graden Celsius. De wetenschappers vinden het belangrijk om El Niño en La Niña mee te nemen in toekomstige klimaatmodellen, omdat deze weerpatronen een snelle stijging van de zeespiegel kunnen veroorzaken.

“De kustgebieden van Antarctica zijn plaatsen met een sterke lucht-zee-ijs-interactie, die gevolgen hebben voor de hele aarde”, schrijft James Bendle van de universiteit van Glasgow. “Toch blijft de zuidpool één van de minst bestudeerde gebieden op aarde met betrekking tot klimaatverandering.”