We komen steeds meer over dit bijzondere kuipergordelobject te weten.

Ruimtevaartuig New Horizons trakteert ons op een nieuwe foto van het mysterieuze kuipergordelobject Ultima Thule. De foto is gemaakt op slechts zeven minuten vóór de dichtstbijzijnde benadering met de Multicolor Visible Imaging Camera (MVIC) aan boord van de ruimtesonde. New Horizons was op dat moment slechts 6700 kilometer van het object verwijderd.

Het origineel
De originele kwaliteit van de foto liet wat te wensen over. Zo sloeg de ruimtesonde het plaatje op met een resolutie van 135 meter per pixel. Wetenschappers hebben de foto vervolgens heel wat zitten bijschaven. Maar het is ze gelukt om de foto te verscherpen, zodat fijne details zichtbaar werden. En het resultaat mag er zijn. Zo is de foto de scherpste en duidelijkste weergave van het object – dat zich in een verre uithoek van ons zonnestelsel bevindt – tot nu toe.


De scherpste foto van Ultima Thule tot nu toe. Afbeelding: NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Southwest Research Institute

Putjes
Wat opvalt op de foto zijn de talloze kleine putjes die zich nabij de top langs de dag/nacht grens van het object bevinden. Deze zijn naar schatting zo’n 700 meter groot. Daarnaast lijkt er op de kleinste van de twee bollen – Thule – ook een diepe put te zitten. De onderzoekers zijn er nog niet uit of deze putten inslagkrater zijn, of oppervlaktekenmerken die voortkomen uit andere processen.

Helder
Ook de weerkaatsing van zonlicht trekt de aandacht. Zo zijn er op beide bollen zowel lichte, als donkere plekken te zien. Hoewel we hier de oorsprong nog niet van weten, denken de onderzoekers dat deze aanwijzingen kunnen geven over waar het object – toen ons zonnestelsel zo’n 4,5 miljard jaar geleden gevormd werd – uit ontstond. Wat voornamelijk opvalt is de heldere nek van Ultima Thule, dus de plek waar het kleine en grote deel van Ultima Thule aan elkaar vastgeklonken zitten.

New Horizons raast op dit moment met zo’n 50.700 kilometer per uur door de Kuipergordel en is ongeveer 6,6 miljard kilometer van de aarde verwijderd. Een radiosignaal dat de ruimtesonde op deze afstand uitzendt, bereikt onze planeet ongeveer zes uur en negen minuten later.

“Deze nieuwe foto verschaft ons nieuwe informatie over het geologische karakter van de twee bollen, maar het roept ook weer nieuwe vragen op,” zegt onderzoeksleider Alan Stern. “In de loop van de maand zullen er nieuwe beelden met nog betere resoluties en kleuren worden vervaardigd, waarvan we hopen dat ze de vele mysteries van Ultima Thule helpen ontrafelen.”