De opblaasbare module kan al in 2022 rond de maan cirkelen.

Dat hebben Bigelow Aerospace en United Launch Alliance bekend gemaakt. Bigelow Aerospace bouwt opblaasbare leefmodules voor gebruik in de ruimte. En United Launch Alliance bouwt raketsystemen. Samen zijn ze in theorie in staat om de opblaasbare leefmodule in een baan rond de maan te plaatsen. En dat gaan ze ook proberen. Eind 2022 moet de eerste opblaasbare leefmodule rond onze natuurlijke satelliet cirkelen.

Etappes
Die reis naar de maan gaat in etappes. Eerst wordt de leefmodule (B330 genoemd) in een lage baan rondom de aarde gebracht en aldaar uitgebreid getest. Zodra de leefmodule helemaal operationeel is, wordt deze dan in een baan rond de maan gebracht. De volgende stap? Astronauten naar de leefmodule sturen. Zij kunnen daar wetenschappelijk onderzoek doen en ervaring opdoen voor toekomstige ruimtemissies, onder meer naar het verre Mars.

ISS
Het lijkt misschien toekomstmuziek, zo’n opblaasbare leefmodule, maar vergis je niet: NASA heeft al zo’n opblaasbaar vertrek in gebruik. In 2016 werd de Bigelow Expandable Activity Module (kortweg BEAM) gelanceerd en aan het internationale ruimtestation gekoppeld. In mei van dat jaar werd de leefmodule in iets meer dan zeven uur opgeblazen en daarmee werd het ISS in één klap een flink stuk groter. Astronauten gaan de opblaasbare kamer regelmatig binnen om er metingen te verrichten, maar maken er verder niet actief gebruik van: NASA test de BEAM gedurende twee jaar om te achterhalen hoe goed deze bestand is tegen onder meer straling en micrometeoroïden. Zoals het er nu naar uitziet, blijft de BEAM echter nog wel ietsje langer dan twee jaar aan het ISS vastzitten. NASA maakte eerder deze maand bekend de opblaasbare kamer graag te willen houden voor opslag en verder onderzoek.

Deze artistieke impressie laat de aan het ISS gekoppelde BEAM zien. Afbeelding: Bigelow Aerospace.

Opblaasbare ruimtemodules hebben verschillende voordelen. Zo zijn ze in opgevouwen toestand heel klein en licht, waardoor de lancering relatief goedkoop is. Maar eenmaal in de ruimte bieden ze wel een hoop ruimte.