Wetenschappers hebben het immense gebied waarin de negende planeet van ons zonnestelsel zich momenteel kan bevinden, enigszins verkleind.

Eind januari stelden onderzoekers dat er in ons zonnestelsel mogelijk nog een flinke planeet verstopt zit. Ze leidden dat af uit de bewegingen van Kuipergordelobjecten die beïnvloed lijken te worden door een grote negende planeet. De onderzoekers konden ruwweg wel de baan van de planeet berekenen, maar de exacte locatie bleef onbekend.

Nieuw onderzoek
Natuurlijk laten wetenschappers wereldwijd het er niet bij zitten. De jacht op deze planeet is geopend. In het blad Astronomy & Astrophysics Letters doen Franse onderzoekers nu een flinke duit in het zakje. Ze hebben het gebied waarin de planeet zich op dit moment kan bevinden, flink teruggebracht.

In januari schetsten onderzoekers deze (oranje) baan voor de negende planeet.

In januari schetsten onderzoekers deze (oranje) baan voor de negende planeet.

Twee gebieden
De onderzoekers bestudeerden de baan die de negende planeet volgens het onderzoek dat in januari is verschenen volgt (zie de afbeelding hierboven). Vervolgens gingen ze met behulp van wiskundige modellen na welke invloed de planeet – als deze inderdaad deze baan volgt – heeft op Saturnus. Vervolgens pakten ze er de gegevens van ruimtesonde Cassini bij (deze draait momenteel rond Saturnus) om te kijken hoe Saturnus zich werkelijk gedraagt. Op basis van hoe Saturnus zich gedraagt en hoe deze zich zou gedragen als de negende planeet zich in een bepaald gebied zou bevinden, kunnen de onderzoekers nu twee gebieden waar de negende planeet zich volgens het onderzoek uit januari momenteel zou kunnen bevinden, uitsluiten.

In de rode gebieden hoeven we volgens onderzoekers niet naar de planeet te zoeken. Afbeelding: Observatorium van Parijs.

In de rode gebieden hoeven we volgens onderzoekers niet naar de planeet te zoeken. Afbeelding: Observatorium van Parijs.

Het onderzoek onderschrijft de bewering dat er wellicht in de uithoeken van ons zonnestelsel een negende planeet te vinden is en vergemakkelijkt de zoektocht enigszins door het gebied waarin deze op dit moment te vinden is, te verkleinen. De onderzoekers benadrukken echter dat het bestaan van de planeet een hypothese blijft. Pas als we de planeet direct waarnemen, is het bestaan bewezen.