De accu is onder meer gemaakt van melanine – een stofje dat ook in je huid en ogen zit – en kan gebruikt worden om apparaatjes in je lichaam veilig van energie te voorzien.

Zo’n twintig jaar geleden bedachten onderzoekers een door een accu aangedreven cameraatje dat mensen konden inslikken. Het cameraatje maakte vervolgens beelden in het lichaam die artsen konden bestuderen. Na het onderzoek poepten mensen het cameraatje – en dus ook de accu – gewoon weer uit. Zo’n onderzoek ondergaan mensen vaak maar één keer en de kans dat het apparaatje – met daarin een giftige accu – in het lichaam vast komt te zitten, is klein.

Natuurlijke materialen
Maar stel nu dat je een door een accu aangedreven apparaatje dagelijks of wekelijks moet slikken. Bijvoorbeeld om een bepaalde ziekte te bestrijden. Dan zul je wellicht niet bereid zijn om elke keer het kleine, maar toch aanwezige risico te lopen dat zo’n giftige accu in je lichaam achterblijft of gaat lekken. “Al decennialang gaan mensen ervan uit dat er op een dag eetbare elektronische apparaatjes komen die diagnoses kunnen stellen of ziektes kunnen behandelen,” vertelt onderzoeker Christopher Bettinger. “Maar als je elke dag een apparaatje moet doorslikken, moet je goed nadenken over de giftigheid ervan. Daarom moeten we nadenken over het gebruik van natuurlijke materialen die sommige dingen die je in een elektronicawinkel ziet, kunnen vervangen.”

Melanine
En dat is exact wat Bettinger en collega’s hebben gedaan. Ze hebben een accu ontwikkeld die bestaat uit natuurlijke en oplosbare materialen. Eén van de stofjes in de accu is melanine. Dit stofje zit ook in je huid, ogen en haren. Het absorbeert ultraviolet licht om af te kunnen rekenen met vrije radicalen en ons te kunnen beschermen tegen beschadigingen. Tevens bindt en ontbindt het metaalionen. “We dachten: dit is in feite een accu,” vertelt Bettinger.

Achttien uur
En experimenten tonen aan dat melanine in combinatie met andere stoffen – die eveneens van nature in het lichaam voorkomen – inderdaad dienst kan doen als accu. “We kunnen een 5 milliWatt-apparaat voor achttien uren op rij draaiende houden door 600 milligram actief melanine-materiaal als een kathode te gebruiken,” vertelt onderzoeker Hang-Ah Park. Daarmee is de accu lang genoeg actief om apparaatjes die een bepaald medicijn in het lichaam af moeten geven of bepaalde processen in het lichaam moeten monitoren, aan te drijven.

Naast de melanine-accu werken de onderzoekers ook aan eetbare accu’s gemaakt van pectine (te vinden in de celwanden van planten en vruchten). Tevens willen ze op korte termijn verpakkingsmateriaal gaan ontwikkelen om de accu’s veilig in de maag af te zetten.