zeeschildpad3

Wetenschappers zijn op de oudste zeeschildpadden ooit gestuit. De dieren – die zo’n twee meter lang waren – leefden 120 miljoen jaar geleden.

Daarmee zijn de zeeschildpadden maar liefst 25 miljoen jaar ouder dan de vorige recordhouder, zo schrijven onderzoekers. Amateur-paleontologen ontdekten de resten van de zeeschildpadden in 2007, maar nu pas hebben onderzoekers zich over de resten gebogen.

Krijt
De onderzoekers bestudeerden het bijna volledige skelet van een zeeschildpad, vier schedels en twee deels bewaard gebleven schilden. De fossiele resten van de zeeschildpadden (Desmatochelys padillai) werden aangetroffen in sedimenten uit het Krijt en zijn zeker 120 miljoen jaar oud.

De zeeschildpad kon wel twee meter lang worden. Afbeelding: PaleoBios / Cadena.

De zeeschildpad kon wel twee meter lang worden. Afbeelding: PaleoBios / Cadena.

Soepschildpad
De zeeschildpadden behoren tot de groep Chelonioidea, zo stellen de onderzoekers. Zeeschildpadden uit deze groep leven in tropische en subtropische oceanen. Tot deze groep behoort bijvoorbeeld ook de moderne soepschildpad.

Zeeschildpadden scheidden zich af van land- en zoetwaterschildpadden die ongeveer 230 miljoen jaar geleden ontstonden. Tijdens het Krijt vond de afsplitsing plaats die resulteerde in land- en zeeschildpadden. Wanneer die splitsing exact plaatsvond, is onduidelijk. Vandaar dat onderzoekers blij zijn met alle fossiele resten die uit dit tijdvak stammen. De resten kunnen ons namelijk helpen om scherp te krijgen wanneer de splitsing een feit werd.