De verf kan airconditioning compleet overbodig maken.

Dat melden Amerikaanse onderzoekers in het blad ACS Applied Materials & Interfaces. De door hen ontwikkelde verf reflecteert maar liefst 98,1 procent van het zonlicht en daarmee ook behoorlijk wat warmte. Sterker nog: uit berekeningen blijkt dat wanneer je gebouwen met deze verf beschildert, de airconditioning eigenlijk overbodig wordt.

Bariumsulfaat
Dat de verf zoveel zonlicht reflecteert en dus zo wit is, is met name te herleiden naar de hoge concentratie bariumsulfaat, een element dat ook gebruikt wordt om fotopapier en cosmetica wit te maken. “We keken naar verschillende commerciële producten,” stelt onderzoeker Xianghu Li. “Eigenlijk naar alles wat wit is. En we ontdekten dat je dingen met bariumsulfaat heel, heel reflecterend – oftewel heel, heel wit – kunt maken.”

De onderzoekers hebben niet alleen een hoge concentratie bariumsulfaat in de verf gestopt. Ze hebben er ook voor gezorgd dat de bariumsulfaatdeeltjes in de verf uiteenlopende groottes hebben. Hierdoor wordt een groter deel van het lichtspectrum van de zon gereflecteerd en is de verf nóg witter.

Koel
De verf gaat niet alleen de boeken in als de witste verf die ooit is gemaakt. Het is ook de ‘koelste’ verf. Experimenten wijzen uit dat oppervlakken die met deze verf behandeld zijn op het heetst van de dag zo’n vier graden Celsius koeler zijn dan omringende, onbehandelde oppervlakken. En ‘s nachts kan de verf er zelfs voor zorgen dat oppervlakken tot wel 10 graden Celsius koeler zijn dan andere, onbehandelde oppervlakken.

Opvolger
De ultrawitte verf kan gezien worden als een opvolger van de witte verf die dezelfde onderzoeksgroep in oktober vorig jaar presenteerde. Die verf was net ietsje minder wit en reflecteerde ‘slechts’ 95,5 procent van het zonlicht.

Nog witter
Of we in de toekomst nog wittere verfvarianten mogen verwachten, is onduidelijk. De onderzoekers zien weliswaar mogelijkheden om de verf nog witter te maken, maar dat zou waarschijnlijk ten koste gaan van de kwaliteit. “Hoewel een hogere concentratie (bariumsulfaat, red.)deeltjes nog beter zou zijn, kun je die concentratie ook niet heel erg vergroten. Want hoe hoger de concentratie, hoe gemakkelijker het voor de verf is om te breken of te gaan bladderen,” aldus Li.

Op dit moment is er al wel verf op de markt die licht en warmte reflecteert, maar vaak reflecteert deze slechts 80-90 procent van het inkomende zonlicht. De verf die onderzoekers nu hebben ontwikkeld, presteert aanzienlijk beter en kan er – in tegenstelling tot de verf die al op de markt is – ook voor zorgen dat de temperatuur van een geverfd oppervlak echt behoorlijk onder dat van de omgeving daalt.

Klimaat
De onderzoekers zien grote mogelijkheden voor de ultrawitte verf. Doordat deze airconditioning overbodig kan maken, kan deze ook de vraag naar energie – waarvan het leeuwendeel nog altijd niet duurzaam wordt opgewekt – terugdringen en zo een steentje bijdragen aan de strijd tegen klimaatverandering. Maar dat is niet de enige manier waarop de verf kan worden ingezet om verdere opwarming van de aarde tegen te gaan. Door de verf op grote schaal toe te passen – op daken van huizen en bedrijven, wegen, auto’s etc. – kan het aardoppervlak ook flink worden afgekoeld. “We verplaatsen de warmte niet van het oppervlak naar de atmosfeer,” onderstreept Li. “We dumpen het in het universum, dat in feite oneindig veel warmte kan opnemen.”

Of de verf al spoedig bij de bouwmarkt te vinden is, is nog even afwachten. Maar de onderzoekers lijken er wel brood in te zien; ze hebben inmiddels patent aangevraagd op de verf.

Tegenhanger
De witte verf kan gezien worden als een tegenhanger van Vantablack; een bijzonder duister materiaal dat juist 99,9 procent van het licht absorbeert.