planeet

Voor het eerst hebben onderzoekers dezelfde technologie die in een doodgewone digitale camera zit, gebruikt om vanaf de aarde een foto te maken van een exoplaneet. Hoewel de technologie nog in de kinderschoenen staat, is het een doorbraak: mogelijk gaan we zo in de toekomst leefbare planeten opsporen.

De onderzoekers kiekten de planeet Beta Pictoris b. De planeet maakt deel uit van een systeem dat zich op iets meer dan 63 lichtjaar van de aarde bevindt. De planeet cirkelt op een afstand die negen keer groter is dan de afstand tussen de aarde en de zon om een ster heen.

Beeldsensor
Om de planeet te kunnen fotograferen, maakten de onderzoekers dit keer geen gebruik van een infrarood detector, maar van een sensor die vergelijkbaar is met de beeldsensor in digitale camera’s. De technologie staat nog in de kinderschoenen, maar is bijzonder veelbelovend. “Dit is een belangrijke eerste stap in de zoektocht naar exoplaneten, omdat het fotograferen ervan in zichtbaar licht in plaats van infrarood licht iets is wat we waarschijnlijk moeten doen als we planeten die geschikt zijn voor de aanwezigheid van leven willen opsporen,” vertelt onderzoeker Jared Males. “Dit is opwindend voor astronomen, omdat het betekent dat we nu weer een stapje dichter in de buurt komen van de mogelijkheid om planeten buiten ons zonnestelsel in zichtbaar licht te fotograferen,” voegt onderzoeker Laird Close toe.

Infrarood
Momenteel worden exoplaneten vaak in infrarood licht gefotografeerd. Dat wil zeggen dat we eigenlijk hun warmte detecteren. Maar dat betekent dus dat we alleen jonge, warme planeten kunnen opsporen. De oudere, wellicht leefbare planeten die al flink zijn afgekoeld zien we niet zo gemakkelijk op die beelden. “Ons ultieme doel is in staat zijn om fletse blauwe stipjes in beeld te brengen. De aarde is tenslotte blauw. En dat willen we ook tijdens onze zoektocht naar andere planeten zien: gereflecteerd blauw licht.”

In het geval van Beta Pictoris b heeft het op deze wijze fotograferen van de planeet al iets opgeleverd. De onderzoekers konden op basis van de beelden bevestigen dat de atmosfeer van de planeet een temperatuur van grofweg 2600 graden Fahrenheit heeft. Verder schatten ze dat de planeet ongeveer twaalf keer de massa van Jupiter heeft.