cocaïne

Afkicken van een drugsverslaving kan in de toekomst wel eens een stuk gemakkelijker worden. Wetenschappers hebben een ‘knop’ in het brein ontdekt waarmee ze de hersenen van verslaafde ratten kunnen ‘resetten’ en dat resulteert erin dat de aan drugs verslaafde ratten minder hard naar drugs zoeken.

De onderzoekers experimenteerden met twee groepen ratten. De ene groep was sterk verslaafd aan cocaïne. Om de cocaïne te verkrijgen, moesten de ratten een hendel naar beneden drukken. De verslaafde ratten deden dat, zelfs wanneer ze daarna een elektrische schok kregen. Ze waren echt verslaafd: zelfs wanneer ze wisten dat de hendel naar beneden drukken, resulteerde in pijn, bleven ze op deze wijze cocaïne tot zich nemen. Er was ook een controlegroep: een groep ratten die niet verslaafd was.

Gebreken
De onderzoekers bestudeerden vervolgens cellen in de prefrontale cortex van beide groepen muizen. Ze letten daarbij onder meer op de signalen die zenuwcellen afgaven. De wetenschappers moesten vaststellen dat de verslaafde ratten grotere functionele gebreken in dit deel van het brein vertoonden. Heel verrassend was dat niet. “We wisten al, voornamelijk door het bestuderen van het menselijk brein, dat gebreken in de prefrontale cortex samenhingen met een drugsverslaving,” vertelt onderzoeker Nora Volkow.

WIST U DAT…

…u uw kinderen maar beter niet kunt vertellen over uw drugsgebruik?

Resultaten
De onderzoekers zorgden er vervolgens voor dat de zenuwcellen in de prefrontale cortex van de ratten reageerden op licht. Door een laser op de zenuwcellen los te laten, werden deze actiever of juist minder actief. Het levert opvallende resultaten op. Wanneer de onderzoekers – met behulp van laserlicht – hersencellen van verslaafde ratten activeerden (en de functionele gebreken van deze cellen dus wegnamen) gingen deze ratten niet meer zo sterk op zoek naar cocaïne. Net zo opvallend is het resultaat dat de onderzoekers in de controlegroep behaalden. Het deactiveren van dezelfde hersencellen van niet-verslaafde muizen zorgde ervoor dat zij juist sterker op zoek gingen naar cocaïne.

De resultaten wijzen erop dat de functionele gebreken van hersencellen die vaak aangetroffen worden bij mensen die verslaafd zijn aan cocaïne ook daadwerkelijk het resultaat van cocaïne zijn. Die functionele gebreken duiken op in de prefrontale cortex: het gebied dat ook een rol speelt bij stoornissen die ertoe leiden dat mensen hun impulsen minder goed kunnen onderdrukken. “Wat ik een uitzonderlijke doorbraak vind, is dat onze resultaten onmiddellijk vertaald kunnen worden naar een klinisch onderzoek met mensen,” vertelt Antonello Bonci. “We zijn van plan om dit deel van het brein ook bij mensen te gaan stimuleren. Door een specifiek deel van de prefrontale cortex te stimuleren, hopen we de compulsieve zoektocht en het compulsieve verlangen naar cocaïne bij patiënten te verminderen.”