Onderzoekers van het Johns Hopkins ziekenhuis in Baltimore hebben een vrouw die haar oor door kanker kwijtraakte een nieuw oor teruggegeven. Ze gebruikten daarvoor kraakbeen uit de ribben en bekleedden het oor door het in de onderarm van de vrouw te plaatsen.

De patiënte – Sherrie Walters – ontdekte in 2008 dat ze een agressieve vorm van huidkanker had. Ze werd behandeld en genezen verklaard. In 2010 komt de kanker echter terug. Om de vrouw te redden halen artsen onder meer haar oor weg.

Reconstructie
Niet lang daarna laten haar artsen zich ontvallen dat het mogelijk moet zijn om het weggenomen oor te reconstrueren. Tot grote opluchting van Walters. “Alleen weten dat reconstructie van mijn oor mogelijk was, gaf me al de benodigde fysieke en emotionele kracht en het vertrouwen om de operaties te ondergaan.” Vanaf het begin is echter al duidelijk dat het niet gemakkelijk zal worden om de vrouw haar oor terug te geven. Tijdens de operatie waarin haar oor werd weggenomen, is namelijk ook het onderliggende bot weggehaald. Ook de huid rondom het oor die normaal gesproken wordt gebruikt om een nieuw oor ‘te bekleden’ was er niet meer. Tegelijkertijd was het wel wenselijk dat het weefsel van de vrouw gebruikt zou worden om het oor te ‘bouwen’. Dat verkleint namelijk de kans op afstoting van het oor aanzienlijk. En dus moesten de artsen creatief zijn.

Het nieuwe oor van de vrouw. Foto’s: Johns Hopkins Hospital.

Rib
Ze verwijderden enkele stukjes kraakbeen van de ribben van Walters. Die stukjes gebruikten ze om het binnenste van het oor te vormen. Ze zorgden er daarbij voor dat het oor de vorm aannam die het andere oor van Walters had. Het resulterende oor leek dus al op het oor van Walters, maar het miste nog huid. Om dat op te lossen, besloten de onderzoekers het oor onder de huid van de onderarm van Walters te plaatsen. Het bleef daar vier maanden zitten, zodat de huid – met bloedvaten en al – rond het oor kon groeien.

Hoortoestel
Om ervoor te zorgen dat het oor aan de schedel bevestigd kon worden, moest eerst ook een deel van de schedel nog hersteld worden. Nadat dat gebeurd was, kon het oor bevestigd worden. Met behulp van een hoortoestel gaven de artsen de vrouw ook haar gehoor terug.

En daarmee is deze zeer ongebruikelijke en ingewikkelde transplantatie een succes. En ook Walter is daar wel iets verbaasd over. “Toen mijn dokters me vertelden dat reconstructie mogelijk was, dacht ik eerst dat het te mooi om waar te zijn, was: het klonk als sciencefiction.” Maar na bijna twee jaar dokteren (de reconstructie startte in januari 2011 en werd deze maand voltooid) is het dan echt zo ver: Walters heeft haar oor terug. En daarmee is maar weer eens bewezen dat steeds meer ‘onderdelen’ van de mens vervangbaar zijn en dat we die ‘onderdelen’ vaak zelf kunnen ‘kweken’.