Al lang wordt aangenomen dat ouder worden een meedogenloos en niet te stoppen proces is. Maar wetenschappers willen die visie loslaten en een nieuw licht op ouderdom werpen. Ouder worden zou als een ziekte moeten worden beschouwd. Eentje die behandeld, vertraagd en gemanipuleerd kan worden.

“Als we ouder worden als een ziekte zien dan verandert dat de manier waarop we op ouderdom reageren,” meent biogerontoloog – oftewel: expert als het gaat om ouder worden – David Gems. “Zo wordt het bijvoorbeeld de plicht van doktoren om ouderdom te behandelen.”

Regels
Op dit moment zijn er genoeg farmaceutische bedrijven en wetenschappers die de ouderdom met allerlei middelen te lijf willen gaan, maar de regelgeving houdt hen tegen. De Verenigde Staten en Europa willen medicijnen alleen de benodigde licenties geven wanneer deze voor een specifieke ziekte worden ingezet. Zolang ouderdom geen ziekte is, kan deze dus ook niet behandeld worden.

Kwaaltjes
Mensen worden steeds ouder. En dat brengt problemen met zich mee; ze krijgen ouderdomskwaaltjes: vergeetachtigheid, diabetes, hartziektes en dementie. Op dit moment worden die aandoeningen stuk voor stuk bestreden, maar volgens sommige onderzoekers zou het beter zijn om de oorzaak van de ziektes aan te pakken. En dat is ouderdom.

Genen
Wetenschappers proberen de geheimen van het ouder worden bloot te leggen door de genen van bejaarden te bestuderen. Ze hopen er genetische mechanismen te vinden die kunnen worden aangepakt. Dergelijk onderzoek wordt echter bemoeilijkt door de manier waarop mensen – en dus ook overheden en geldschieters – naar ouderdom kijken. Ze zien het als iets onherroepelijks. Maar is dat wel zo?

Steeds meer mensen raken ervan overtuigd dat ouderdom bestreden moet worden. “We willen mensen niet langer laten leven,” legt bioloog Andrew Dillin uit. “We willen het leven van mensen gezonder maken. Wanneer we in de publieke arena aan mensen vertellen dat we werken aan het proces van ouder worden, dan denken ze gelijk dat we ervoor willen zorgen dat een 100-jarige 250 wordt, maar dat is verre van waar. Wat ik wil is dat een 60 jaar oude persoon die mogelijk alzheimer krijgt de kans heeft om dat te vertragen en 80 te worden en zijn kleinkinderen te leren kennen.”