Astronomen hebben ontdekt dat er een planeet ‘groeit’ rondom de ster TW Hydrae. Eerder dit jaar maakten wetenschappers al de scherpste foto ooit van dit exo-zonnestelsel in wording.

De ster TW Hydrae is slechts tien miljoen jaar oud en ongeveer 175 lichtjaar van de aarde verwijderd. Dat is zeer jong. Zo is onze zon al 4,5 miljard jaar oud. ALMA – een astronomische interferometer van 66 radioschotels – fotografeerde de stofschijf en ontdekte twee donkere banen op drie miljard en zes miljard kilometer van de moederster.

Uit vervolgonderzoek blijkt dat de grootste donkere baan op drie miljard kilometer van de moederster wordt gedomineerd door kleine stofdeeltjes, niet groter dan enkele micrometer. Grotere stofdeeltjes lijken te missen. Onderzoekers beweren dat dit komt omdat er een grote planeet ontstaat in deze baan. Door de interactie tussen gas- en stofdeeltjes worden grotere gasdeeltjes weggeduwd.

TW Hydrae met twee duidelijke donkere banen. Mogelijk hebben twee grote protoplaneten deze banen schoongeveegd.

TW Hydrae met twee duidelijke donkere banen. Mogelijk hebben twee grote protoplaneten deze banen schoongeveegd.

Maar hoe groot is deze exoplaneet dan? Astronomen gebruikten gegevens over de breedte en diepte van de donkere baan om een berekening te maken. Wat blijkt: de protoplaneet is iets zwaarder dan Neptunus. “Als we rekening houden met de afstand tot TW Hydrae en de helderheid van de ster, dan wordt de planeet een ijskoude gasreus”, zegt onderzoeker Takashi Tsukagoshi van de Ibaraki universiteit.

Hieronder is een artistieke impressie te zien van hoe de planeet zich vormt in de stofschijf rondom TW Hydrae. De verhoudingen van de planeet en de ster kloppen niet.

artistieke-impressie-2