Er is een moderne ruimtewedloop aan de gang. Deze gaat tussen Rusland en India aan de ene kant en China aan de andere. De inzet? De maan en haar geheimen! Beide partijen willen als eerste een onbemand ruimtevaartuig op de maan zetten en hebben de lancering ervan in 2013 gepland. Het zal er dan ook om gaan spannen!

Het team dat er als eerste in slaagt om de onbemande sonde op de maan te zetten, schrijft geschiedenis. De laatste keer dat een onbemand ruimtevaartuig op de maan landde, was in 1976. Dat exemplaar was overigens van Russische komaf.

Water
Natuurlijk draait het niet alleen om de wedloop: beide partijen hopen met hun sonde zoveel mogelijk wetenschappelijke informatie te kunnen verzamelen. Het hoofddoel is toch wel het bestuderen van het water op de maan. Het bestaan en de samenstelling ervan is van cruciaal belang als de mens ooit een bewoonbare basis op de maan wil bouwen.

Op de zuidpool
Het Russisch-Indische ruimtevaartuig – in Rusland heet het Luna-Resource en in India Chandrayaan-2 – wordt waarschijnlijk uitgerust met een boor. Deze zou tot één meter diep kunnen boren en met een beetje geluk voor het eerst maanwater kunnen aanraken. Om de kans hierop te vergroten, denken de Indiërs en Russen samen na over de beste landingsplaatsen. Vooralsnog lijkt de zuidpool van de maan de meest logische plaats.

Luna-Resource
Aan boord van de Luna-Resource bevindt zich zo’n 35 kilo aan wetenschappelijke apparatuur. In de lander zit een kleine maanrover die nog eens zo’n vijftien kilo weegt. Het kleine rovertje is natuurlijk in niets te vergelijken met de monsters die in de jaren ’70 over de maan wandelden en een gewicht van zo’n 750 kilo hadden.

Apparatuur
Aan het eind van deze maand stellen India en Rusland vast welke wetenschappelijke apparatuur er mee naar boven gaat. Ondertussen zit China ook niet stil: daar wordt al sinds 2002 aan de maanlander en -rover gewerkt.

Graven
De rover van de Chinezen is een stuk zwaarder: zo’n 120 kilo. De rover heeft een hoogte van anderhalve meter. De montage werd enkele maanden geleden afgerond. Het voertuig is in staat om te graven, monsters te verzamelen en beelden te maken. Het is de bedoeling dat de lander – met de naam Chang’e 3 – ten noordwesten van Mare Imbrium landt.

Of die landing nog voor die van de Russen en Indiërs plaatsvindt, is afwachten. Maar ongeacht wie er als eerste is: de resultaten zullen ongetwijfeld weer verbluffend zijn.