Beide soorten hadden vergelijkbare genen om goed te gedijen in koude omgevingen.

Neanderthalers en mammoeten leefden tijdens de ijstijd zij aan zij in Europa. Onderzoekers komen nu met nieuw bewijs op de proppen waaruit blijkt dat de twee soorten meer overeenkomsten met elkaar hadden dan gedacht. “Ze zeggen weleens dat je bent wat je eet,” zegt onderzoeker Ran Barkai. “Dat gold specifiek voor Neanderthalers. Ze aten mammoeten maar waren blijkbaar ook genetisch vergelijkbaar met deze olifantachtige dieren.”

Koud klimaat
De onderzoekers ontdekten dat zowel de mammoet als de Neanderthaler gedeelde moleculaire kenmerken hadden waardoor ze goed in koude gebieden konden leven. Om de mate van overeenkomst van de genetische componenten van beide soorten te bepalen, onderzochten de wetenschappers relevante genvarianten en allelen – alternatieve vormen van een gen die ontstaan door mutatie en worden gevonden op dezelfde plaats op een chromosoom – die te maken hebben met de aanpassing aan een koud klimaat.


Wist je dat…

…onderzoekers onlangs de cellen van de uitgestorven wolharige mammoet wederom tot leven wekten? Het is een eerste stap in het klonen van uitgestorven diersoorten.

Genen
De onderzoekers brachten eerst het LEPR-gen (gerelateerd aan de warmteproductie in ons lichaam, verantwoordelijk voor de vetopslag in ons lichaam en de regulatie van vetweefsel) dat zowel in de mammoet als in de Neanderthaler terug te vinden is, verder in kaart. Ook bestudeerden ze de genen die te maken hebben met keratine en proteïne in beide soorten. Ten slotte hielden ze zich bezig met varianten in huid- en het haarpigment in de genen MC1R and SLC7A11.

Gelijkenissen
Na de analyse konden de onderzoekers maar één ding concluderen. “Onze bevindingen laten de waarschijnlijkheid zien van gelijkenissen tussen talrijke moleculaire varianten,” zegt onderzoeker Meidad Kislev. “Dit resulteerde in vergelijkbare, aan kou aangepaste epigenetische kenmerken van de twee soorten, die beide in Eurazië, vanuit een Afrikaanse voorouder, evolueerden.” Volgens de studie zijn beide soorten mogelijk afkomstig van voorouders die vanuit Afrika naar Europa migreerden en zich aanpasten aan de koude leefomstandigheden in Europa. De soorten zijn ook allebei op ongeveer hetzelfde moment uitgestorven.


Het onderzoek schrijft de relatie tussen de mammoet en Neanderthaler tijdens het Pleistoceen toe aan hun onderlinge ecologie en gedeelde leefomgeving, naast andere mogelijke interacties tussen de twee soorten. “Het is nu mogelijk om te proberen een vraag te beantwoorden die niemand eerder heeft gesteld: zijn er genetische overeenkomsten in evolutionaire adaptatie in Neanderthalers en mammoeten?” Zegt Barkai. “Het antwoord lijkt ja te zijn. Dit idee alleen al opent eindeloos veel mogelijkheden voor nieuw onderzoek in evolutie, archeologie en andere disciplines.”