In Haïti wordt de balans na de zware aardbeving die in januari plaatsvond nog opgemaakt. Geologen waarschuwen ondertussen voor een mogelijk nog grotere ramp in een ander arm land: Nepal. Het zou slechts een kwestie van tijd zijn voordat de overbevolkte hoofdstad Kathmandu wordt gedwongen hetzelfde lot als Port-au-Prince te ondergaan.

De inwoners van Kathmandu wonen in kleine, slecht gebouwde huizen en lijken zich niet bewust van het naderende gevaar. Hun land ligt op de grens van twee enorme aardplaten. De kracht van deze platen komt duidelijk naar voren als men een blik op de Himalaya’s werpt. Het enorme gebergte is het gevolg van de twee tegen elkaar drukkende platen.

Volgens geologen kan Nepal een aardbeving verwachten met een kracht van 8 op de schaal van Richter. Daarmee zou de beving zo’n tien keer sterker zijn dan in Haïti het geval was.

Het is al enkele decennia geleden dat Nepal een aardbeving meemaakte en volgens geoloog David Petley is het land slecht voorbereid. “Het gebied ten westen van Kathmandu ondergaat een proces dat aardbevingen aandrijft en in die sectie van de breuk is al honderden jaren geen aardbeving geweest. Hoe groter die tijdsperiode is, des te zwaarder de beving wordt.”

Deskundigen maken zich met name zorgen over de hoofdstad van Nepal. De bouw van de huizen is slecht, de infrastructuur is zwak en van de ziekenhuizen zullen er bij een beving slechts enkelen overeind blijven. “In Haïti is duidelijk geworden dat wanneer een aardbeving de hoofdstad en infrastructuur verwoest, het organiseren van hulp heel moeilijk wordt.”

In 1988 werd Nepal getroffen door een matige aardbeving met een kracht van 6,5 op de schaal van Richter. De gevolgen waren echter groot. 720 mensen kwamen om en er was voor 48,6 miljoen euro schade. Het is dan ook verontrustend wat er gaat gebeuren als de aardbeving sterker is.

De laatste zware aardbeving vond in 1934 plaats en had een kracht van 8,4 op de schaal van Richter. Iets meer dan 8500 mensen kwamen om. Er was echter één verschil: Kathmandu was in die tijd nog maar een dorpje. Nu wonen er 2,5 miljoen mensen.

De Nepalese overheid is gestart met een speciaal bouwprogramma om te zorgen dat de huizen die nieuw gebouwd worden aardbeving-proof zijn. Metselaars krijgen hiervoor speciale trainingen. Maar lang niet iedereen houdt zich aan de regels en met name de oude gebouwen baren de geologen zorgen. Naar schatting zou bij een aardbeving ongeveer 80 procent van deze panden instorten.