Peuters die zich op driejarige leeftijd beter kunnen beheersen, zijn op hun dertigste een stuk succesvoller dan peuters die aan alle impulsen toegeven. Dat blijkt uit onderzoek. Kinderen die zich minder goed kunnen beheersen, hebben een grotere kans op problemen met geld en de gezondheid. Ook gaan ze vaker het criminele pad op.

De onderzoekers volgden duizend mensen vanaf hun geboorte tot aan hun 32e. Zodra de kinderen drie jaar oud waren, werden ze elke twee jaar getest. Hun zelfbeheersing werd onder meer vastgesteld door te kijken of ze doorzettingsvermogen hadden, hyperactief, impulsief of agressief waren. Ook verzamelden de wetenschappers gegevens over de gezondheid, rijkdom, familie en eventuele criminele activiteiten van de volwassen proefpersonen. Ze keken hoe deze gegevens zich verhielden tot de zelfbeheersing van de proefpersonen. Het verband bleek sterk te zijn.

Fouten
“Kinderen met minder zelfbeheersing maken als jongvolwassenen meer fouten,” zo concluderen de wetenschappers in het blad Proceedings of the National Academy of Sciences. “Ze beginnen bijvoorbeeld met roken, worden als tiener al vader of moeder of krijgen een ongepland kind of verlaten de middelbare school zonder diploma.” Zelfs kinderen die echt moeite deden om zich ondanks hun zwakke zelfbeheersing te beheersen, deden het als volwassenen slechter.

WIST U DAT…

…peuters reeds klaar worden gestoomd voor de kenniseconomie en dat dat eigenlijk helemaal geen goed idee is?

Intelligentie
De onderzoekers probeerden andere oorzaken voor het eerder genoemde ‘roekeloze’ gedrag te vinden, maar kwamen elke keer weer op zelfbeheersing uit. En dat is verrassend. “Ik dacht dat intelligentie de belangrijkste voorspeller van succes was,” bekent onderzoeker Terri Moffit.

Belangrijk
Uit de studie blijkt dat zelfbeheersing voor iedereen – ongeacht intelligentie of afkomst – belangrijk is. Voor mensen zonder al te veel zelfbeheersing is er gelukkig hoop, zo concluderen de wetenschappers. Uit het onderzoek blijkt dat kinderen die hun zelfbeheersing verbeteren het als volwassenen beter doen dan de kinderen die die moeite niet nemen.

Of volwassenen hun zelfbeheersing ook nog kunnen vergroten, is onduidelijk. Maar eerdere studies tonen aan dat het wellicht mogelijk is: mensen die in de twintig waren en een baan met veel verantwoordelijkheid kregen, zagen hun zelfbeheersing groeien.