Nog even en we hoeven bij kleine kwaaltjes niet meer naar de huisartsenpraktijk te fietsen voor de bijpassende pijnstiller. Wetenschappers hebben namelijk een intelligente pil ontdekt. Het tabletje is in staat om de genezende of pijnstillende stof op het juiste tijdstip en op de juiste plaats af te leveren.

De intelligente pil bevat kleine deeltjes die zelfs onder een zeer sterke microscoop niet te zien zijn. Elk deeltje is zo gebouwd dat het in staat is om een specifiek deel van het lichaam aan te vallen en de medicatie heel gecontroleerd over een bepaald tijdsbestek los te laten. Doordat de deeltjes zo klein zijn, kunnen ze gemakkelijk met miljoenen tegelijk in het bloed worden gebracht; ze tasten de gezonde weefsels namelijk niet aan. Het zijn echte doktertjes: enkel geïnteresseerd in het zieke deel.

Elk deeltje bestaat uit drie lagen. Het hart bevat de medicatie, de middelste laag bestaat uit vetzuren die de kern van de buitenste wand scheiden. De buitenste laag dient het deeltje tijdens een reis in het bloed te beschermen. Het enorm kleine deeltje is 60 nanometer groot, ongeveer een 60 miljardste van een meter.

De pil is ontwikkeld door wetenschappers aan het Massachusetts Institute of Technology (MIT) in de Verenigde Staten. Vooralsnog zijn de kleine deeltjes enkel in staat om hun werk in de slagaderen rondom het hart te doen. De deeltjes komen af op de proteïnen die uit bloedvaten steken, dat is namelijk een teken dat de vaten beschadigd zijn. Zodra de deeltjes op de plaats van bestemming zijn, worden ze zo geprogrammeerd dat ze hun medicatie over een periode van enkele weken of maanden heel gecontroleerd ‘loslaten’.

Vijftig jaar geleden sprak de Amerikaanse fysicus Richard Feynman al over ‘swallow the doctor’. Hij dacht dat het in de toekomst mogelijk zou zijn om een kleine robotpil in te slikken, waarna de robot binnen een operatie zou kunnen uitvoeren. Dat lijkt vooralsnog een stapje te ver, maar het begin is er. Onderzoeker Robert Langer heeft de eerste onderzoeken op ratten achter de rug en is enthousiast. “Dit is een heel spannend voorbeeld van nanotechnologie en het aanvallen van cellen in actie, ik hoop dat het op vele manieren navolging krijgt.”