In 1982 vloog het vliegtuig BA 009 door een aswolk heen. De bemanning en passagiers ondervonden direct dat as en vliegtuigmotoren niet samengaan: allevier de motoren vielen uit. Maar opvallend genoeg gingen ze kort voordat het echt fout zou gaan weer werken. Een wonder? Misschien, maar wetenschappers hebben een betere verklaring.

Afgelopen jaar werden in verband met het uitbarsten van de beruchte Eyjafjallajökull-vulkaan in IJsland 100.000 vluchten geschrapt. En dat terwijl we eigenlijk heel weinig weten over het effect dat as heeft op vliegtuigen. Er is weinig onderzoek naar gedaan, omdat het peperduur is. Het blootstellen van dure vliegtuigmoteren kan in de miljoenen lopen.

Experiment
Onderzoeker Thorsteinn Sigfusson besloot het toch uit te zoeken, maar dan wel op een iets goedkopere manier. Hij simuleerde de omstandigheden in het laboratorium met een zelfgebouwde ‘motor’. De motor werd verwarmd tot 1150 graden Celsius: de temperatuur die alle vliegtuigmotoren in de lucht hebben. Vervolgens werd het as dat de onderzoekers nabij de Eyjafjallajökull-vulkaan hadden verzameld op de motor afgevuurd.

Schoon
De gloeiendhete bladen in de motor deden het as smelten en het as vormde een glasachtig laagje op de bladen. Daardoor viel de motor uit. Daarop lieten de onderzoekers de temperatuur van de motor naar 720 graden Celsius zakken. Die temperatuur bereikt de motor in een vliegtuig normaal gesproken ook wanneer deze even uitvalt. Zodra de motor 720 graden Celsius was, begon de as los te laten en werd deze weer schoon.

Opgelost?
“Mijn idee zou zijn dat we een manier hebben gevonden om een motor die een vulkaan passeert van diens as te ontdoen,” meent Sigfusson. “Het blijk dat het koelen van de motor ervoor zorgt dat het probleem zichzelf oplost.”

Benieuwd hoe het experiment er in beeld en geluid uitzag? Bekijk hier het filmpje.