Nog iets meer dan drie dagen en dan kiest OSIRIS-REx het luchtruim. De sonde zal een planetoïde bezoeken, materiaal van de planetoïde halen en terug op aarde brengen.

Jarenlang is er aan de Origins Spectral Interpretation Resource Identification and Security-Regolith Explorer (kortweg OSIRIS-REx) gewerkt. En eind deze week gaat het avontuur dan echt beginnen. OSIRIS-ReX wordt op een United Launch Alliance Atlas V-raket gelanceerd en op weg gestuurd naar planetoïde Bennu.

Zeven jaar
Eenmaal daar aangekomen zal de sonde met behulp van lasers het oppervlak van de planetoïde in kaart brengen. Vervolgens daalt de sonde af naar het oppervlak om materiaal van Bennu te verzamelen en terug te sturen naar de aarde. “De OSIRIS-REx-missie duurt – van lancering tot terugkeer op aarde – zeven jaar,” vertelt onderzoeker Dante Lauretta. De sonde doet er zo’n twee jaar over om bij Bennu te arriveren. In juli 2020 zal deze het oppervlak van Bennu aantikken en materiaal verzamelen. In maart 2021 neemt OSIRIS-REx afscheid van de planetoïde om vervolgens in september 2023 op aarde te arriveren.

Meer weten?
Meer weten over OSIRIS-REx? Lees er hier alles over!

Waardevol materiaal
En als het goed is, brengt OSIRIS-REx bijzonder waardevol materiaal terug op aarde. “Het belangrijkste doel van de missie is het terugbrengen van 60 gram ongerept koolstofrijk materiaal van het oppervlak van Bennu. We verwachten dat deze monsters organische moleculen uit het jonge zonnestelsel bevatten die ons meer kunnen vertellen over de oorsprong van het leven.”

Laatste loodjes
De afgelopen maanden zijn de instrumenten aan boord van OSIRIS-REx uitgebreid getest. Net als de communicatiesystemen en zonnepanelen. Ook is de sonde zorgvuldig ingepakt om deze te beschermen tegen de extreme temperaturen in de ruimte. Belangrijk aandachtspunt tijdens het knutselen van OSIRIS-REx was ‘contaminatie’. “We willen de monsters die OSIRIS-REx straks terug brengt niet besmetten,” vertelt Rex Engelhardt, namens NASA. Daarom zijn verschillende maatregelen genomen. Zo is de lading in een superschone omgeving aan boord van OSIRIS-REx gebracht. Daarnaast zijn ook monsters verzameld in de ruimte waar OSIRIS-REx werd getest. Die monsters zullen straks naast de monsters die OSIRIS-REx terugbrengt, worden gelegd om eventuele contaminatie te elimineren.

Eind augustus werd OSIRIS-REx al naar het lanceerplatform gebracht. Op nog geen twee kilometer afstand van dit lanceerplatform explodeerde afgelopen donderdag een raket van SpaceX. Gelukkig is OSIRIS-REx niet door die explosie aangetast en dus kan de lancering eind deze week – bij goed weer – doorgaan. Het begin van een prachtige missie!