NASA overweegt om de Spitzer-ruimtetelescoop te privatiseren. Gaat deze infraroodtelescoop binnenkort in de verkoop?

Licht van superaarde

In 2012 ving de telescoop het licht op van een superaarde. Een primeur!

In 2019 heeft de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie geen budget meer om de ruimtetelescoop in werking te houden. “Het zou fantastisch zijn als een andere partij geïnteresseerd is in Spitzer en de telescoop ook na 2019 blijft inzetten”, zegt Paul Hertz van NASA.

Tot 2019 voert Spitzer voorbereidende observaties uit voor de komst van de James Webb-ruimtetelescoop. James Webb wordt in het voorjaar van 2019 gelanceerd. Daarna eindigt de Spitzer-missie. Spitzer draaiende houden kost momenteel zo’n 14 miljoen dollar per jaar.

Spitzer heeft schitterende foto’s gemaakt, zoals dit kiekje van de Paardenkopnevel (zonder paardenkop).

Is deze occasion nog wel in goede staat? Projectmanager Lisa Storrie-Lombardi van Spitzer beweert van wel. “Het observatorium en het IRAC-instrument (infraroodcamera, red.) functioneren perfect. We hebben geen problemen met de hardware. Wel verbruikt het ruimtevaartuig stikstofgas wanneer hij zijn thrusters gebruikt. Op dit moment is nog ongeveer de helft van het stikstofgas beschikbaar.”

Nog een mooi beeld van Spitzer: een 360 graden panorama van onze Melkweg. Meer mooie foto’s zien? Hier zie je de fraaiste Spitzer-foto’s tot 2012.

Het enige probleempje is dat de afstand tussen Spitzer en de aarde jaarlijks groter wordt. Het ruimtevaartuig draait in een baan om de zon en volgt daarbij onze planeet. Toch lukt het niet om de aarde bij te houden, waardoor de afstand momenteel 235 miljoen kilometer is. Het ruimtevaartuig moet hierdoor nog verder kantelen om de antenne naar de aarde te richten. Als de hoek ten opzichte van de zon meer dan dertig graden is, dan laden de zonnepanelen niet meer volledig op. Momenteel is dit nog geen probleem, maar wetenschappers verwachten dat dit na 2020 zeker een uitdaging vormt.

Dus… wie biedt?