Een Brits expeditieteam is deze week op Antarctica gearriveerd en gaat binnen enkele dagen in een drie kilometer dik pak ijs boren. Ze hopen zo het meer Ellsworth, dat zich onder het ijs bevindt, te bereiken en te achterhalen of er in dat meer leven te vinden is.

De wetenschappers arriveerden enkele dagen geleden op Antarctica en op dit moment worden alle voorbereidingen getroffen om straks te gaan boren. Zo is de boorinstallatie op de juiste plaats gezet, maar moest ook een kamp worden opgezet waarin de wetenschappers gedurende de komende weken kunnen wonen en werken.

Ellsworth
Op dit moment bevinden de wetenschappers zich dus reeds op het subglaciale meer dat ze willen gaan bestuderen. Het enige wat ze nog van het meer Ellsworth scheidt, is een pak ijs van zo’n 3000 meter dik. Met een boor willen de onderzoekers een gat in het ijs boren, om vervolgens monsters uit het meer te vissen.

Koud

Hoewel het een prachtige missie is, is het afzien voor de Britten. De gemiddelde temperatuur op Antarctica ligt zo rond de -25 graden Celsius en er staat een harde wind. Ondanks die kou moet er uiterst geconcentreerd gewerkt worden. De onderzoekers gaan een meer binnendringen dat al duizenden jaren van de buitenwereld is afgesloten. Om zuivere monsters boven te kunnen halen, is het van het grootste belang dat er geen bacteriën van het oppervlak in het meer worden gebracht. De apparatuur moet dus grondig worden gereinigd alvorens deze in het gat afdaalt en de verzamelde monsters moeten zorgvuldig worden opgeslagen.

Race tegen de klok
Zodra het gat geboord is, start een race tegen de klok. De onderzoekers hebben maar enkele tientallen uren de tijd om monsters te verzamelen. Daarna vriest het gat weer dicht.

Leven?
Maar wat hopen de Britten nu in het meer te vinden? De verwachtingen zijn hooggespannen, zo vertelde initiatiefnemer van de missie, Martin Siegert, Scientias.nl eerder dit jaar in een interview. “We verwachten er leven aan te treffen.”

Rusland
De Britten zijn niet de eersten die met die verwachting in het achterhoofd door vele meters ijs gaan boren. Eerder boorden de Russen al naar het grootste subglaciale meer van Antarctica: het Vostokmeer. Onlangs werd echter bekend dat zij tot op heden geen leven in het meer hebben kunnen vinden. Zullen het dan toch de Britten zijn die – ondanks dat ze hun missie zo’n twintig jaar later starten – geschiedenis gaan schrijven?

Het complete onderzoeksteam op Antarctica. Foto: EllswordthLIVE.

Eén ding pakken de Britten in ieder geval wel heel anders aan dan de Russen en dat is hun communicatie. De Russische berichtgeving was schaars, maar de missie van de Britten kunt u op de voet volgen. De onderzoekers houden een blog bij waarop ook regelmatig foto’s en video’s zullen verschijnen. De Britse missie duurt zo’n acht weken. De resultaten van het boren kunnen vanzelfsprekend ietsje langer op zich laten wachten: waarschijnlijk mogen we die in 2013 verwachten. De verzamelde monsters worden begin volgend jaar naar de universiteit van Bristol gestuurd voor analyse.