De Israëlische maanlander Beresheet is deze nacht gelanceerd en moet in april voet op de maan zetten.

Het is eindelijk zo ver: de eerste commerciële maanlander is vertrokken! De Israëlische sonde werd afgelopen nacht afgeschoten vanaf Cape Canaveral Air Force Station in Florida. De lander liftte mee op een Falcon 9-raket waarmee gelijktijdig een satelliet werd gelanceerd. En nu is Beresheet onderweg naar zijn definitieve eindbestemming: de maan.

Prestatie
Dat het team het tot dit punt heeft geschopt, is een hele prestatie. Het hele project duurde in totaal zo’n acht jaar, waarin een kleine groep wetenschappers en ingenieurs met enorme toewijding aan Beresheet werkte. Eerst gebeurde dat in het kader van de Google Lunar XPrize. Maar toen deze zonder winnaar ten einde kwam, besloot SpaceIL toch door te zetten en er alles aan te doen om Beresheet op de maan te krijgen. En als het allemaal goed verloopt, wordt Israël het vierde land – na de Verenigde Staten, Rusland en China – dat een vaartuig op de maan zal zetten.

Reis
Beresheet is maar klein van stuk; zo is hij slechts 1 meter hoog en 2,3 meter breed. De lander zal eerst meerdere rondjes rond onze eigen planeet draaien. Op die manier gebruikt Beresheet de zwaartekracht van de aarde om zichzelf voor te stuwen. Na ongeveer een maand rond de aarde gecirkeld te hebben, zal de lander aan de zwaartekracht van de aarde ontsnappen en zich door die van de maan laten vangen. “Als we eenmaal in de baan van de maan zijn gekomen, zullen we gedurende een week om de maan draaien en een aantal manoeuvres uitvoeren,” legt Eran Smidt uit, hoofd van grondcontrole team van SpaceIL. “Vervolgens zal de lander beginnen aan een autonome daling die 20 tot 30 minuten zal duren.”

De reis van Beresheet naar de maan. Afbeelding: SpaceIL

Landing
Beresheet zal tussen 11 en 12 april touchdown maken in een donker gebied op de maan dat Mare Serenitatis heet; een oud vulkanisch gebied dat zichtbaar is vanaf de aarde. In 1972 zette ook NASA’s Apollo 17-astronauten in de buurt van deze regio voet aan de grond. Hoewel het primaire doel van de missie is om veilig op het maanoppervlak te landen, zou het helemaal mooi zijn als de sonde ook wat wetenschappelijk onderzoek kan uitvoeren. Veel tijd is hier niet voor uitgetrokken. Zo is Beresheet slechts voor drie dagen bestand tegen de immense hitte. Echter wil het team toch proberen om gassen die door Beresheet vrijkomen te analyseren. Ook zal de lander foto’s maken van de landingsplek en onderzoek doen naar het magnetische veld van de maan.

Lang was de ruimte het domein van door overheden gefinancierde ruimtevaartorganisaties. Maar dat is de laatste jaren flink veranderd, mede door ruimtevaartbedrijven als SpaceX. De maan heeft echter nog nooit een bezoek gehad van een commercieel ruimtevaartuig. En daar gaat nu dus verandering in komen. “Felicitaties aan SpaceIL en aan de Israëlische Space Agency,” zegt Jim Bridenstine van NASA. “Dit is een historische stap voor alle landen en de commerciële ruimtevaart.”