Wetenschappers hebben sterke aanwijzingen gevonden dat in de atmosfeer van WISE 0855 – een bruine dwerg – wolken gevuld met water of waterijs te vinden zijn.

Wetenschappers bestudeerden de bruine dwerg met behulp van de Gemini North-telescoop op Hawaii. “Je zou verwachten dat een object dat zo koud is, waterwolken bezit,” stelt onderzoeker Andrew Skemer. En nu is er dus sterk bewijs gevonden dat dat ook echt zo is.

Over de bruine dwerg
WISE 0855 werd in 2014 ontdekt. Het is een bruine dwerg, oftewel een mislukte ster. Bruine dwergen ontstaan – net als sterren – wanneer een gas- en stofwolk ineenstort, maar slagen er niet in om zoveel massa te verkrijgen dat ze in staat zijn tot kernfusie (en net als sterren gaan schijnen). WISE 0855 is ongeveer vijf keer zwaarder dan Jupiter en bijna net zo koud als deze gasreus. De bruine dwerg bevindt zich op ongeveer 7,2 lichtjaar van de aarde.

Spectrum
Eerdere waarnemingen van WISE 0855 wezen er al op dat deze waterwolken bezat. Maar om daar zeker van te zijn, moesten onderzoekers het spectrum van de mislukte ster verkrijgen. Aan de hand van dat spectrum konden de onderzoekers meer zeggen over de samenstelling van de bruine dwerg.

Het onderzoek laat zien dat WISE 0855 sterk lijkt op Jupiter en ook gedomineerd wordt door waterdamp en -wolken. Er zijn echter ook verschillen. Zo bezit de atmosfeer van Jupiter veel fosfine, waarschijnlijk omdat de atmosfeer van deze gasreus zeer turbulent is. Dat WISE 0855 weinig fosfine bevat, wijst erop dat de atmosfeer van de bruine dwerg een stukje rustiger is.