De ruimtesonde is van baan gewijzigd en duikt op dit moment rakelings langs de buitenrand van Saturnus’ ringen.

De Amerikaanse ruimtevaartorganisatie NASA heeft nu de eerste foto’s die Cassini vanuit de nieuwe baan heeft gemaakt, vrijgegeven. En ze zijn prachtig!

Foto: NASA / JPL-Caltech / Space Science Institute.

Hexagoon
Op de foto hierboven zien we een deel van het turbulente noordelijke halfrond van Saturnus. Ook enkele zijden van de beroemde hexagoon van Saturnus zijn zichtbaar. Elke zijde van dit wolkenpatroon is ongeveer net zo breed als de aarde. In het hart van de hexagoon bevindt zich een enorme tyfoon. Cassini maakte deze foto ongeveer 12 uur vóór deze langs de buitenste rand van Saturnus’ ringen scheerde. De sonde was op dat moment zo’n 390.000 kilometer van de gasreus verwijderd.

Foto’s: NASA / JPL-Caltech / Space Science Institute.

Filters
Op de collage hieronder zie je opnieuw het noordelijke deel van Saturnus. Ook een deel van de ringen is zichtbaar. Eigenlijk zie je vier keer hetzelfde, maar dan door vier verschillende filters heen. Elk filter is gevoelig voor andere golflengtes licht en laat wolken en nevels op verschillende hoogtes zien. Cassini maakte de foto’s twee dagen voor deze langs de buitenste rand van de ringen scheerde. De afstand tussen de ruimtesonde en de gasreus was op dat moment zo’n 640.000 kilometer.

Cassini wijzigde eind november van baan om de ringen van Saturnus eens van dichtbij te kunnen bekijken. De nieuwe baan voert de ruimtesonde langs de buitenste rand van Saturnus’ ringen. Als de afstand tussen de sonde en de ringen het kleinst is, is Cassini slechts zo’n 11.000 kilometer verwijderd van het hart van de F-ring (de buitenste ring) en slechts 91.000 kilometer verwijderd van Saturnus’ wolkentoppen. Op 4 december dook Cassini voor het eerst langs de buitenste rand van de ringen. Dat leverde nog geen spectaculaire foto’s van de ringen op: Cassini had andere prioriteiten (lees er hier meer over). Maar binnenkort mogen we dan toch echt close-upfoto’s van de ringen en de manen die zich in de buitenste regionen van het ringenstelsel ophouden, verwachten. In totaal zal Cassini zo’n twintig keer langs de buitenrand van de ringen duiken. De eerstvolgende scheervlucht staat gepland voor 11 december.