Vergeet de mythe die stelt dat je de hondenleeftijd met zeven moet vermenigvuldigen.

Als er één mythe is die velen van ons klakkeloos voor waarheid aannemen, is het wel deze: vermenigvuldig de hondenleeftijd met zeven om te berekenen hoe oud je trouwe viervoeter in mensenjaren is. Heb je dus een hond van vier, dan zou hij even oud zijn als een 28-jarig persoon. Onderzoekers vegen deze mythe nu hardvochtig van tafel. In plaats daarvan presenteren ze een nieuwe, wetenschappelijke methode waarmee je écht kunt achterhalen wat de leeftijd van je hond in mensenjaren is.

Verouderen
De onderzoekers bestudeerden bloedmonsters van 105 verschillende labradors. En hieruit rolde een interessante, maar wellicht niet zo’n verrassende bevinding. De onderzoekers ontdekten namelijk dat als honden nog jong zijn, ze sneller oud worden in vergelijking met mensen. Een hond van één jaar is bijvoorbeeld vergelijkbaar met een 30-jarig persoon. En een vierjarige hond lijkt op een 52-jarig mens. Rond het zevende levensjaar van een hond begint het verouderingsproces te vertragen. Honden en mensen verouderen dus gedurende hun leven niet in hetzelfde tempo. Er is geen perfecte lineaire vergelijking, zoals de vuistregel van 1:7 wel suggereert. “Dit is logisch als je erover nadenkt,” stelt onderzoeker Trey Ideker. “Een hond van negen maanden kan tenslotte al puppy’s krijgen. Daarom wisten we dat de verhouding van 1:7 geen nauwkeurige maatstaf is.”


Honden zijn een heel interessant dier om te bestuderen. Ze wonen namelijk heel dicht bij ons – misschien wel het dichter dan menig ander dier – waardoor ze bloot worden gesteld aan dezelfde omstandigheden en chemicaliën als mensen. Bovendien ontvangen ze vaak bijna dezelfde mate van zorg. Wist je trouwens dat honden ook veel om hun baasjes geven? Uit experimenten blijkt dat zelfs zonder training honden zullen proberen mensen te redden die in nood lijken te zijn. Honden zijn dus echt trouwe viervoeters die alles voor hun baasje over hebben.

De onderzoekers besloten een nauwkeurige, wetenschappelijke methode te ontwikkelen die wél nauwkeurig de vergelijkende leeftijd van je viervoeter weergeeft. De nieuwe formule is gebaseerd op de veranderde patronen van zogenaamde methylgroepen in het genoom van honden en mensen terwijl ze verouderen. Dit betekent dat de nieuwe formule een methode biedt om de leeftijd van een cel, weefsel of organisme te bepalen op basis van het uitlezen van de chemische modificaties zoals methylering. Dit beïnvloedt welke genen ‘aan’ of ‘uit’ zijn zonder dat ze de erfelijke genetische sequentie zelf veranderen. “Deze epigentische veranderingen geven wetenschappers aanwijzingen voor de leeftijd van een genoom,” legt Ideker uit. “Net zoals rimpels op het gezicht van een persoon de leeftijd van een persoon verraden.”

Grafiek
De onderzoekers stelden een grafiek op die nauwkeurig de leeftijd van de Amerikaanse acteur Tom Hanks vergelijkt met die van een schattige labrador (zie hieronder). De methode is heel accuraat. Al plaatst het team wel een kleine kanttekening. De methode is namelijk gebaseerd op één enkel hondenras. En dat terwijl bekend is dat sommige hondenrassen een langer leven beschoren is dan andere. Hoewel er meer onderzoek nodig is, voorspelt Ideker dat de kans toch groot is dat de methode voor alle hondenrassen geldt.

Leeftijd van acteur Tom Hanks vergeleken met die van een labrador. Afbeelding: Cell Press

Honden
Dankzij de studie hebben we nu een beter beeld van het verouderingsproces van honden. En dat is belangrijk. “Dierenartsen gebruiken vaak nog de oude verhouding van 1:7 jaar om te berekenen hoe oud de hond in mensjaren is,” zegt Ideker. “Vervolgens wordt die informatie gebruikt om beslissingen en behandelplannen op te stellen.” En dat kan nu met de wetenschappelijk onderbouwde methode vele malen nauwkeuriger.


De onderzoekers zijn van plan om de methode nu ook op andere hondenrassen te testen. Ondertussen kijkt Ideker – en misschien jij nu ook – toch een beetje anders naar zijn hond. “Ik heb een hond van zes jaar,” zegt hij. “Ze rent nog steeds vrolijk met me mee. Maar ik realiseer me nu dat ze toch niet meer zo jong is als dat ik dacht.”