Na een succesvolle lancering heeft ExoMars gisterenavond laat een eerste signaal naar de aarde gestuurd.

“We hebben een missie naar Mars!” zo schrijft ESA opgetogen op de website. ExoMars werd gisterenochtend gelanceerd en legde gisterenavond om 22.29 uur (Nederlandse tijd) voor het eerst na de lancering contact met de aarde. En daarmee weten we nu dat ExoMars de lancering goed heeft doorstaan en helemaal klaar is voor het grote avontuur: de lange reis en hopelijk behouden aankomst bij/op Mars.

Twee onderdelen
De ExoMars-missie bestaat uit twee onderdelen: een orbiter en landingsmodule. Naar verwachting komen de twee half oktober bij Mars aan. Dan zullen hun wegen zich scheiden. De landingsmodule – Schiaparelli – daalt af naar het oppervlak van de rode planeet en de orbiter – Trace Gas Orbiter – nestelt zich in een baan rond Mars.

Het onderzoek
De orbiter zal onderzoek gaan doen naar de atmosfeer van Mars en regelt de communicatie tussen de aarde en de landingsmodule. De landingsmodule zal kort – twee tot acht dagen – onderzoek doen op het oppervlak van de planeet en onder meer de elektrische velden op het oppervlak van Mars meten. Dat de missie van Schiaparelli zo kort duurt, is goed te verklaren: ESA ziet Schiaparelli voornamelijk als een demonstratie-missie waaruit moet blijken dat de ruimtevaartorganisatie de technologie om een lander heelhuids op Mars te zetten, onder de knie heeft.

Deze ExoMars-missie is de opmaat naar meer. In 2018 wil ESA – voortbordurend op de ExoMars-missie van dit jaar – een rover naar het oppervlak van Mars sturen. Deze zou in 2019 op de rode planeet aan de slag moeten gaan en onder meer moeten achterhalen of er leven is op Mars.