Slechts een fractie van de gasreus werd verlicht toen Cassini deze foto maakte.

Prachtig zijn ook de schijnbaar flinterdunne ringen die dwars door het beeld lopen. Cassini maakte de foto eind maart en was toen zo’n 1 miljoen kilometer van de gasreus verwijderd.

Afbeelding: NASA / JPL-Caltech / Space Science Institute.

Eind maart cirkelde Cassini nog in een vrij gewone baan om Saturnus heen. Dat is nu wel anders. De sonde is sinds eind april bezig aan wat NASA ‘The Grand Finale’ noemt. Tijdens dit deel van de missie duikt de sonde herhaaldelijk in de ruimte tussen Saturnus en zijn ringen. Het heeft al heel wat mooie foto’s opgeleverd. Een paar recente exemplaren zie je hieronder.

Maar het levert ook veel nieuwe inzichten op. Zo bleek kort na de eerste duikvlucht in het gat tussen Saturnus en zijn ringen al dat deze ruimte verrassend stofvrij is. Binnenkort volgen ongetwijfeld nog meer onthullingen. Tijdens de duikvlucht die Cassini vorige week maakte, heeft deze namelijk de leeftijd, massa en samenstelling van de ringen van Saturnus onderzocht.

Cassini heeft nog tot september om de geheimen van Saturnus te onthullen. Half september zal de sonde namelijk opdracht krijgen om zich in de atmosfeer van de gasreus te boren. En dat kan Cassini niet navertellen.