Wetenschappers zoeken nog steeds naar buitenaards leven, maar nieuw onderzoek suggereert dat we het allang gevonden hebben.

Dat is te lezen in het blad International Journal of Aeronautical and Space Sciences. In het onderzoek grijpen de wetenschappers terug op experimenten die in 1976 met de Viking-lander op Mars werden uitgevoerd.

Leven
Tijdens drie experimenten zocht de lander naar sporen van leven op Mars. Twee experimenten wezen erop dat er geen leven was. Maar één experiment leverde een positief resultaat op: er was leven op Mars. Aan die resultaten werd – zeker in het licht van de andere experimenten – weinig waarde gehecht. Maar was dat wel terecht? Nieuw onderzoek wijst er nu op van niet.

WIST U DAT…

Analyse
De wetenschappers bestudeerden het positieve resultaat van het Labeled Release Experiment nogmaals. “En deze analyse onderschrijft dat het Viking LR-experiment bestaand microbacterieel leven op Mars heeft gevonden,” zo schrijven de onderzoekers.

Onderzoek
In 1976 werden voedingsstoffen aan de op Mars verzamelde grond toegevoegd. De aarde begon daarop gas los te laten. Het was waarschijnlijk CO2 en zou erop wijzen dat zich in de aarde bacteriën bevinden die de voedingsstoffen verwerkten. De onderzoekers hebben de resultaten van het experiment nog eens onder de loep genomen en gekeken naar de complexiteit. “We concluderen dat de complexe patronen die we zien in actieve experimenten (experimenten waarin de aarde gas loslaat, red.) wijst op een biologische reactie.”

Het onderzoek bewijst niet direct dat er leven op Mars is, maar laat wel zien dat niet uitgesloten kan worden dat het LR-experiment het toch bij het juiste eind had. Een logische vervolgstap? De vermeende bacteriën die deze reactie veroorzaken opsporen en daarmee hard bewijs vinden voor leven op Mars. En dat hoeft niet heel ingewikkeld te zijn. Met een vrij eenvoudige microscoop kan op Mars al microbacterieel leven worden aangetroffen. Maar dan moet NASA zo’n microscoop wel eerst richting Mars sturen. En dat kan nog wel even duren: op dit moment is marsrover Curiosity nog onderweg. Die rover gaat overigens ook zoeken naar sporen van leven en wel door te kijken of op Mars bouwblokken voor leven te vinden zijn.