Wat gebeurt er als twee grote sterrenstelsels met ontelbaar veel sterren, planeten, nevels en zwarte gaten op elkaar botsen? Het is goed te zien op de nieuwste Hubble-foto van NGC 2623.

NGC 2623 is een soort kosmische knoop. Het sterrenstelsel heeft een ongebruikelijke vorm. Het is namelijk een versmeltend dubbelsterrenstelsel op 235 miljoen lichtjaar van de aarde. Het voordeel van een botsing is dat gas en stof uit de twee sterrenstelsels worden gemixt, waardoor veel nieuwe sterren worden geboren. Deze blauwe vlekken zijn duidelijk te zien op de foto gemaakt door de Hubble-telescoop.

Het dubbelsterrenstelsel heeft twee lange staarten. Iedere staart heeft een lengte van ruwweg 50.000 lichtjaar. Ook in deze staarten zijn veel heldere stervormingsgebieden te zien. In totaal hebben astronomen tot op heden 170 clusters ontdekt in NGC 2623.

Eigenlijk laat deze foto zien hoe onze Melkweg er in de toekomst uit gaat zien. Ooit botst ons Melkwegstelsel namelijk op het Andromedastelsel. Ook dat belooft een heftige ontmoeting te worden. Wetenschappers verwachten dat dit over vier miljard jaar gaat gebeuren. Het Andromedastelsel en het Melkwegstelsel smelten uiteindelijk samen, net als de twee sterrenstelsels in NGC 2623.