Kunnen we in de toekomst de ontvangst van een mobieltje verbeteren met onze kleding? Wel als het aan deze Amerikaanse onderzoekers ligt.

Een nieuwe mijlpaal in het ontwikkelen van draagbare elektronica is bereikt: wetenschappers hebben een manier bedacht om antennes in kleding te verwerken, waardoor kleren informatie kunnen ontvangen, opslaan en uitzenden. Sensors en computergeheugens zouden dankzij deze technologie in kleding geïntegreerd kunnen worden.

Draad
Twee jaar geleden gebruikten de onderzoekers zilver polymeerdraad met een diameter van 0,5 mm om e-textiel mee te maken. Elk draad bestond uit 600 fijnere draadjes die in elkaar waren gedraaid. Het nieuwe draad heeft een diameter van 0,1 mm en is gemaakt van slechts zeven fijnere draadjes, waardoor het maar tien cent per meter kost. Dit is vierentwintig keer goedkoper dan het oude draad.

Revolutie
“Er is een revolutie gaande in de textielindustrie,” zegt onderzoeker John Volakis. “We geloven erin dat ‘e-textiel’ een doorbraak is op het gebied van slimme technologieën van communicatie en monitoring. Op een dag zou het zelfs medische toepassingen kunnen krijgen.” Volakis ontwikkelde samen met Asimina Kiourti een methode om snel en goedkoop e-textiel te maken. De nieuwe resultaten werden gepubliceerd in het vakblad IEEE Antennas and wireless propagation Letters.

E-textiel
De onderzoekers ontwikkelden garen dat kan worden verwerkt in kleren met behulp van een normale naaimachine, dezelfde die hobbyisten thuis ook hebben. De onderzoekers vervingen ‘gewoon’ garen door fijn zilvermetaal draad (zie kader). Eenmaal verweven, voelt dit hetzelfde als gewoon textieldraad.

Het zilverdraad in spiraalvorm kan in kleren worden geweven ter verbetering van je mobiele ontvangst. Credits: Jo McCulty

Het zilverdraad in spiraalvorm kan in kleren worden geweven ter verbetering van je mobiele ontvangst. Credits: Jo McCulty

Mogelijkheden
Wat kun je er eigenlijk mee? Nou, een hele hoop! De technologie kan bijvoorbeeld leiden tot T-shirts die fungeren als antennes voor smartphones en tablets of sportkleding die je conditie kan monitoren. Ook kan het gebruikt worden op het medische vlak. Zo kan het bijvoorbeeld in een verbandje worden geïntegreerd, dat vervolgens de dokter kan vertellen of het weefsel eronder al aan het genezen is. Het zou zelfs geïntegreerd kunnen worden in een soort hoed om de hersenactiviteit bij een persoon te meten. En dat laatste is waar Volakis en Kiourti mee aan het experimenteren zijn. De hersensensoren zouden gebruikt kunnen worden bij de behandeling van mensen met epilepsie of verslaving.

Veel innovaties op het gebied van kleding zijn op dit moment gaande. Zo ontwikkelden wetenschappers ook al een manier om kleding schoon te maken door middel van licht. Volakis en Kiourti zijn ook van plan hun technologie verder te onderzoeken. Volakis maakt alvast een boodschappenlijstje voor de volgende fase van het project. “We willen graag een grotere naaimachine,” aldus Volakis.