In zijn reis om de wereld heeft het zonnevliegtuig nog één etappe voor de boeg: van Caïro naar Abu Dhabi. En dat is zeker geen gelopen race..

In maart 2015 begon het zonnevliegtuig Solar Impulse 2 aan een enorme uitdaging: de wereld rond vliegen, zonder een druppel brandstof te verbruiken. Dat ging niet zonder slag of stoot, maar inmiddels is het vliegtuig bijna de wereld rond. Er wacht nog één etappe van Caïro naar de plek waar het allemaal begon: Abu Dhabi.

Moeilijk
Tijdens de wereldreis heeft Solar Impulse 2 – en de piloot aan boord van het vliegtuig – voor hete vuren gestaan. Zo moest het vliegtuig in één (zeer langdurige) vlucht de Atlantische Oceaan oversteken. Met dat in gedachten zou je denken dat een vlucht van Caïro naar Abu Dhabi een makkie is. Maar niets is minder waar. Het kan wel eens de moeilijkste etappe uit de gehele wereldreis zijn, zo stellen de mensen achter het zonnevliegtuig.

17.000 zonnecellen

Solar Impulse 2 vliegt op zonne-energie. Het is een zeer rank vliegtuig met zeer lange vleugels waarop ongeveer 17000 zonnecellen rusten. Dankzij accu’s die een deel van de zonne-energie opslaan, kan het vliegtuig ook ’s nachts vliegen. Met de reis om de wereld willen de mensen achter Solar Impulse 2 laten zien dat het onmogelijke mogelijk wordt als een grote groep mensen zich er vol passie voor inzet. Tevens hopen de initiatiefnemers mensen aan het denken te zetten over het belang van duurzame oplossingen.

Warmte en no-fly zones
“Het doorkruisen van het Midden-Oosten is niet zo gemakkelijk als je zou denken,” zo is op de blog van Solar Impulse 2 te lezen. “Er zijn verschillende factoren – zoals no-fly zones, warmte, thermiek, omstandigheden tijdens het opstijgen en landen en wind – die deze vlucht maken tot de meest complexe vlucht die we ooit hebben meegemaakt.”

Hoog
Met name de warmte in dit deel van de wereld vormt een uitdaging. Warmte stijgt namelijk op en daardoor ontstaat thermiek die weer resulteert in turbulentie die te heftig is voor het zeer lichtgewichte zonnevliegtuig. Boven Saoedie-Arabië zullen de thermiekbellen tot een hoogte van zo’n 6400 meter hoog reiken. Het zonnevliegtuig moet dan ook langdurig op grote hoogte vliegen. En dat vraagt weer heel wat van de piloot die in een onverwarmde cockpit zit waarin de druk niet gecontroleerd kan worden.

Koelen
Ook voor de elektronica aan boord van Solar Impulse 2 is de warmte een uitdaging. Deze elektronica kan alleen gekoeld worden door de lucht. En dat is met name op grote hoogte een uitdaging, omdat de luchtdichtheid daar laag is en de lucht mogelijk niet in staat is om de elektronica voldoende te koelen.

Eigenlijk had Solar Impulse 2 afgelopen zaterdag aan de vlucht van Caïro naar Abu Dhabi moeten beginnen, maar de vlucht is uitgesteld. De weerstomstandigheden in Egypte zijn niet gunstig. En de piloot – Bertrand Piccard – had enkele gezondheidsproblemen. Omdat de vlucht zelfs voor een gezonde piloot heftig is, is dan ook besloten de vlucht uit te stellen zodat Piccard de tijd heeft om te herstellen. Een nieuwe datum is nog niet geprikt.